Bolha misteriosa no espaço é novo ingrediente na formação de estrelas

Cavidade gigante é cercada pelas nuvens moleculares de Perseu e Touro, regiões no espaço onde as estrelas se formam

Astrônomos descobriram uma cavidade esférica gigante dentro da Via Láctea (localização representada à direita). Uma visão ampliada da cavidade (à esquerda) mostra as nuvens moleculares de Perseu e Touro em azul e vermelho, respectivamente. Embora elas pareçam estar dentro da cavidade e se tocarem, novas imagens 3D mostram que elas fazem fronteira com a cavidade e estão a uma boa distância uma da outra. Esta imagem foi produzida usando o WorldWide Telescope. Crédito: Alyssa Goodman/Center for Astrophysics|Harvard & Smithsonian

Astrônomos que analisam mapas 3D das formas e tamanhos de nuvens moleculares próximas descobriram uma cavidade gigantesca no espaço. O vazio em forma de esfera, descrito na revista Astrophysical Journal Letters, abrange cerca de 150 parsecs (quase 500 anos-luz) e está localizado no céu entre as constelações de Perseu e de Touro. A equipe de investigação, sediada no Center for Astrophysics|Harvard & Smithsonian (EUA), acredita que a cavidade foi formada por supernovas que explodiram há cerca de 10 milhões de anos.

A cavidade misteriosa é cercada pelas nuvens moleculares de Perseu e Touro – regiões no espaço onde as estrelas se formam.

“Centenas de estrelas estão se formando ou já existem na superfície dessa bolha gigante”, disse Shmuel Bialy, pesquisador de pós-doutorado do Instituto de Teoria e Computação (ITC) do Center for Astrophysics (CfA) que liderou o estudo. “Temos duas teorias – ou uma supernova explodiu no centro dessa bolha e empurrou o gás para fora, formando o que agora chamamos de ‘Superconcha Perseu-Touro’, ou uma série de supernovas ocorrendo ao longo de milhões de anos a criou ao longo do tempo.”

A descoberta sugere que as nuvens moleculares de Perseu e Touro não são estruturas independentes no espaço. Em vez disso, elas se formaram juntas a partir da mesma onda de choque de supernova. “Isso demonstra que quando uma estrela morre, sua supernova gera uma cadeia de eventos que pode levar ao nascimento de novas estrelas”, explicou Bialy.

Mapeando berçários estelares

O mapa 3D da bolha e das nuvens ao redor foi criado usando novos dados do Gaia, um observatório baseado no espaço lançado pela Agência Espacial Europeia (ESA).

Descrições de como os mapas 3D das nuvens moleculares de Perseu e Touro e outras nuvens próximas foram analisados exatamente ​​aparecem em um estudo separado publicado na revista The Astrophysical Journal. Ambos os estudos fazem uso de uma reconstrução de poeira criada por pesquisadores do Instituto Max Planck de Astronomia, na Alemanha.

Os mapas representam as primeiras nuvens moleculares mapeadas em 3D. Imagens anteriores das nuvens eram restritas a duas dimensões.

“Conseguimos ver essas nuvens por décadas, mas nunca soubemos sua verdadeira forma, profundidade ou espessura. Também não tínhamos certeza de quão longe as nuvens estavam”, disse Catherine Zucker, pesquisadora de pós-doutorado no CfA que liderou o estudo publicado no The Astrophysical Journal. “Agora sabemos onde elas estão com apenas 1% de incerteza, o que nos permite discernir esse vazio entre elas.”

Mas por que mapear nuvens em primeiro lugar? “Existem muitas teorias diferentes sobre como o gás se reorganiza para formar estrelas “, explicou Zucker. “Astrônomos já testaram essas ideias teóricas usando simulações no passado, mas esta é a primeira vez que podemos usar visualizações 3D reais – não simuladas – para comparar a teoria à observação e avaliar quais teorias funcionam melhor.”

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