Cacto invasor é combatido com sucesso na África

A Opuntia, também conhecida como cacto do diabo, cresce com facilidade e é bem difícil de controlar

Opuntia: disseminação muito fácil. Crédito: JMK/Wikimedia

Uma espécie vegetal invasora está causando estragos consideráveis em partes da África, mas o combate a ela agora parece estar surtindo efeito. Trata-se da Opuntia, nome comum a espécies de cactos mais comumente conhecidos como “pera espinhosa”. Ela foi originariamente introduzida no Quênia na década de 1940, por colonos britânicos interessados em criar “cercas naturais” em torno de diferentes propriedades para impedir que a vida selvagem invadisse esses espaços e destruísse cultivos.

Nos últimos anos, a planta tem se espalhado rapidamente e está crescendo em áreas onde a vida selvagem, como elefantes e babuínos, encontra sua comida normalmente. Como os espinhos afiados cobrem toda a superfície da fruta, isso pode ser extremamente perigoso para os que a ingerem. Os espinhos se alojam na boca, no estômago e nos intestinos dos animais quando digeridos. Isso pode causar abscessos dolorosos e lesões internas, além de espalhar indiretamente ainda mais as sementes do cacto, contribuindo assim para seu rápido crescimento.

O problema se tornou tão impactante no Quênia que os agricultores do país chamam a planta de “cacto do diabo”. Ela recentemente invadiu mais de 160 quilômetros quadrados em apenas um condado do país.

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De acordo com o Centro Internacional de Agricultura e Biociência (CABI, na sigla em inglês), 70% da agricultura natural do Quênia seria perdida para espécies invasoras, como o cacto do diabo, se não fosse o gerenciamento terceirizado de plantas. Esta planta, em particular, é extremamente difícil de controlar, como quando é arrancada e removida – se alguma parte sua é deixada para trás, por menor que seja, ela pode criar raízes e continuar a crescer.

Declínio econômico

“(Ela) tem espinhos horríveis que tornam o controle excepcionalmente difícil”, disse Arne Witt, coordenadora regional da CABI no Quênia. “Se você estiver removendo a planta e puder deixar cair uma flor ou uma fruta, elas começarão a crescer. O cacto é espalhado por pássaros e animais, como elefantes e babuínos, que comem a fruta e dispersam as sementes. Onde o cacto é denso, pode impedir o acesso das pessoas às suas casas e o acesso dos animais à comida.”

Estudos têm demonstrado que esse crescimento excessivo está causando um grande declínio econômico para o país. Assim, cientistas, pesquisadores do CABI e agricultores estão tentando toda e qualquer nova tecnologia para gerenciar melhor essa infestação.

Até agora, o CABI enfatizou o uso do biocontrole para controlar a propagação. O controle biológico envolve trazer certas espécies de insetos para a área que se alimenta do cacto. Os insetos são uma ótima opção, porque matam a planta por inteiro, sem espalhar suas sementes.

No início do século 20, a Austrália experimentou sua própria epidemia de pera espinhosa, e enfrentaram-na com sucesso usando o controle biológico com insetos para controlar e minimizar o problema. Além disso, os conservacionistas estão encontrando maneiras de redirecionar a planta para uso em sua própria vantagem.

“Parte da remoção mecânica é que estamos instalando um biodigestor que criará biogás”, disse Tom Silvester, CEO da Loisaba Conservancy, uma fazenda de conservação da vida selvagem localizada no norte de Laikipia. “O biogás será usado para cozinhar alimentos em uma cozinha para as patrulhas de combate à caça ilegal. Isso consumirá até 600 quilos de planta Opuntia por dia e servirá para cozinhar para entre 20 e 30 homens todos os dias.”

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