Ciclone pode mudar padrões da ocorrência de terremotos

Erosão intensiva observada após a passagem de um tufão por Taiwan em 2009 deflagrou nos 30 meses seguintes tremores bem menos violentos e com profundidades menores

Efeitos da passagem do tufão Morakot por trecho da Estrada Provincial nº 16, em Taiwan: movimento de material nas regiões devastadas muda as atividades sísmicas em regiões sujeitas a terremotos. Crédito: 笨笨的小B/Flickr/Wikimedia

A crosta terrestre está sob constante estresse. De vez em quando, esse estresse é descarregado em grandes terremotos, causados ​​principalmente pelo movimento lento das placas da crosta terrestre. Há, no entanto, outro fator de influência que recebeu pouca atenção até agora: a erosão intensiva pode alterar temporariamente a atividade sísmica (sismicidade) de uma região de modo significativo. Isso foi demonstrado recentemente em Taiwan por pesquisadores internacionais. Eles relatam suas descobertas na revista “Scientific Reports”.

Localizada no oeste do Oceano Pacífico, a ilha de Taiwan é uma das regiões mais tectonicamente ativas do mundo, em que a Placa das Filipinas colide com a borda do continente asiático. Há 11 anos, o tufão Morakot chegou à costa de Taiwan. Esse ciclone tropical é até hoje considerado um dos piores da história registrada da ilha.

Em apenas três dias em agosto de 2009, 3 mil litros de chuva caíram por metro quadrado. As massas de água causaram inundações catastróficas e deslizamentos generalizados. Mais de 600 pessoas morreram e os danos econômicos imediatos totalizaram cerca de 3 bilhões de euros.

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A equipe internacional, liderada por Philippe Steer, da Universidade de Rennes (França), avaliou os terremotos após esse evento de erosão estatisticamente. Os pesquisadores revelaram que houve terremotos significativamente menores e a uma profundidade mais rasa durante os 2,5 anos após o tufão Morakot do que antes, e que essa mudança ocorreu apenas na área que mostrou erosão extensa.

Conexão

O pesquisador do Centro Alemão de Pesquisa de Geociências (GFZ) e autor sênior Niels Hovius disse: “Explicamos essa mudança na sismicidade por um aumento das tensões na crosta em profundidade rasa, menos de 15 quilômetros, em conjunto com a erosão da superfície”. Os numerosos deslizamentos de terra movimentaram cargas enormes e os rios transportaram o material das regiões devastadas. “A remoção progressiva dessas cargas altera o estado do estresse na parte superior da crosta terrestre a tal ponto que há mais terremotos devido a falhas de empuxo”, explicou Hovius.

As chamadas cadeias montanhosas ativas, como as encontradas em Taiwan, são caracterizadas por “falhas de empuxo” no subsolo, em que uma unidade de rochas se move para cima e sobre outra unidade. A rocha quebra quando o estresse se torna muito grande. Normalmente, é a pressão contínua das placas crustais em movimento e interligadas que faz com que as falhas se movam. Os terremotos resultantes, por sua vez, geralmente causam deslizamentos de terra e aumento maciço da erosão.

O trabalho dos pesquisadores mostrou pela primeira vez que o inverso também é possível: a erosão maciça influencia a sismicidade. Isso é feito em um instante geológico. “Processos de superfície e tectônicos estão conectados em um piscar de olhos”, observou Niels Hovius. “Terremotos estão entre os eventos naturais mais perigosos e destrutivos. Compreender melhor os sismos desencadeados pela tectônica e por processos externos é crucial para uma avaliação mais realista dos riscos de terremotos, especialmente em regiões densamente povoadas.”

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