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Ciência01/12/2021

Cientistas recriam em 3D esqueletos de vermes de 400 milhões de anos

Lepidocoleus shurikenus. Crédito: Universidade do Missouri

01/12/21 - 10h44min - Atualizado em 01/12/21 - 10h45min

Uma equipe de cientistas dos Estados Unidos e da Austrália, liderada por Sarah Jacquet, da Universidade do Missouri (EUA), documentou a descoberta de duas novas espécies de vermes blindados fossilizados na Austrália. Denominadas Lepidocoleus caliburnus e Lepidocoleus shurikenus, essas espécies foram datadas de cerca de 400 milhões de anos atrás.

Em seguida, usando recursos de imagem de microtomografia, os pesquisadores conseguiram desenvolver os primeiros modelos digitais 3D de placas de carapaça individuais da espécie. O feito permitiu a eles examinar virtualmente os esqueletos blindados desses vermes antigos, do grupo Machaeridia. Eles publicaram um artigo sobre seu estudo na revista Papers in Paleontology.

Professora assistente de ciências geológicas no Colégio de Artes e Ciências da Universidade do Missouri, Sarah Jacquet acredita que este estudo oferece uma nova maneira para os cientistas investigarem como diferentes sistemas biológicos blindados funcionaram em todo o registro fóssil.

Sistemas sobrepostos

“Usando microtomografia de raios X, podemos virtualmente separar os componentes individuais da carapaça”, disse ela. “Isso nos permite ver como ela protegeu esses vermes até que, infelizmente, eles foram extintos durante um dos principais eventos de extinção no registro fóssil. Conseguimos manipular os modelos virtuais para determinar como as peças individuais da carapaça se moviam umas em relação às outras, bem como determinar o grau de sobreposição entre elas.”

Na época de sua existência, esses vermes provavelmente viviam perto de recifes de coral em águas rasas no que hoje é terra na Austrália. O estudo identificou que esses vermes têm dois sistemas de carapaça sobrepostos – um desce ao longo do esqueleto do organismo e o outro desce pelos dois lados do verme. Embora nenhuma correlação direta tenha sido feita ainda entre esses vermes e qualquer espécie moderna, Jacquet acredita que seu estudo pode aprofundar nossa compreensão da evolução convergente.

Adaptações semelhantes

“A evolução convergente é onde grupos diferentes e não relacionados adaptam recursos semelhantes”, disse Jacquet. “Embora essa carapaça seja uma adaptação bastante única, e que claramente funciona bem em ambientes específicos e na proteção contra predadores específicos, vemos outras adaptações semelhantes em alguns grupos de animais não relacionados, como pangolins, percevejos e centopeias.”

Segundo Jacquet, Lepidocoleus caliburnus deve o seu nome à famosa espada Excalibur da lenda arturiana, e Lepidocoleus shurikenus foi nomeado por sua semelhança com o contorno de shuriken, a palavra japonesa para estrelas ninja. Ela disse que os planos futuros para este trabalho incluem o uso de modelos virtuais para estudar como esses sistemas de blindagem se saíram contra diferentes tipos de estressores, como sob um ataque de predador.

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