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Arqueologia04/01/2022

Como alguns gênios pré-históricos lançaram a revolução tecnológica da humanidade

Pontas de lança produzidas pela cultura Clovis, que ocupou o que hoje é o estado americano do Novo México há cerca de 13 mil anos. Crédito: Bill Whittaker/Wikimedia Commons

04/01/22 - 12h44min

Durante os primeiros milhões de anos de evolução humana, as tecnologias mudaram lentamente. Cerca de 3 milhões de anos atrás, nossos ancestrais estavam fazendo fragmentos de pedra lascada e cortadores rústicos. Dois milhões de anos atrás, machados de mão. Um milhão de anos atrás, os humanos primitivos às vezes usavam o fogo, mas com dificuldade. Então, 500 mil anos atrás, a mudança tecnológica se acelerou, com o surgimento de pontas de lança, fabricação de fogo, machados, contas e arcos.

Essa revolução tecnológica não foi obra de um só povo. As inovações surgiram em diferentes grupos – Homo sapiens moderno, sapiens primitivo, possivelmente até mesmo neandertais – e depois se espalharam. Muitas invenções importantes foram únicas: originais. Em vez de serem criadas por pessoas diferentes de forma independente, elas foram descobertas uma vez e depois compartilhadas. Isso implica que algumas pessoas inteligentes criaram muitas das grandes invenções da história.

E nem todos eles eram humanos modernos.

A ponta de lança

Meio milhão de anos atrás, no sul da África, o primitivo Homo sapiens ligou pela primeira vez as lâminas de pedra a lanças de madeira, criando a ponta de lança. As pontas de lança foram revolucionárias como armamento e como as primeiras “ferramentas compostas” – combinando componentes.

A ponta de lança se espalhou, aparecendo 300 mil anos atrás na África Oriental e no Oriente Médio, então 250 mil anos atrás na Europa, empunhada por neandertais. Esse padrão sugere que a ponta de lança foi gradualmente passada de um povo para outro, desde a África até a Europa.

Pegando fogo

Quatrocentos mil anos atrás, indícios de fogo, incluindo carvão e ossos queimados, tornaram-se comuns na Europa, no Oriente Médio e na África. Aconteceu quase ao mesmo tempo em todos os lugares – em vez de aleatoriamente em lugares desconectados –, sugerindo invenção, e então se espalhando rapidamente.

A utilidade do fogo é óbvia e manter o fogo aceso é fácil. Começar um incêndio é mais difícil, no entanto, e provavelmente foi a principal barreira. Nesse caso, o uso generalizado do fogo provavelmente marcou a invenção da broca de incêndio – um pedaço de pau girado contra outro pedaço de madeira para criar atrito, uma ferramenta usada ainda hoje por caçadores-coletores.

Curiosamente, a evidência mais antiga do uso regular do fogo vem da Europa – então habitada por neandertais. Os neandertais dominaram o fogo primeiro? Por que não? Seus cérebros eram tão grandes quanto os nossos; eles os usavam para alguma coisa e, vivendo durante os invernos da era do gelo da Europa, os neandertais precisavam mais do fogo do que o Homo sapiens africano.

O machado

Há 270 mil anos, na África Central, os machados de mão começaram a desaparecer, substituídos por uma nova tecnologia, o machado centrais. Os machados centrais pareciam machados de mão pequenos e grossos, mas eram ferramentas radicalmente diferentes. Arranhões microscópicos mostram que os eixos centrais eram amarrados a cabos de madeira – formando um verdadeiro machado com cabo. Os machados se espalharam rapidamente pela África, depois foram levados por humanos modernos para a Península Arábica, Austrália e, por fim, Europa.

Ornamentação

As contas mais antigas têm 140 mil anos e vêm do Marrocos. Elas foram feitas perfurando-se conchas de caracol e, em seguida, amarrando-as em uma corda. Na época, o Homo sapiens arcaico habitava o norte da África, então seus criadores não eram humanos modernos.

As contas então apareceram na Europa, 115 mil-120 mil anos atrás, usadas pelos neandertais. Elas foram finalmente adotadas pelos humanos modernos no sul da África, 70 mil anos atrás.

Arco e flecha

As pontas de flecha mais antigas apareceram no sul da África há mais de 70 mil anos, provavelmente feitas pelos ancestrais dos bosquímanos, que viveram lá por 200 mil anos. Os arcos então se espalharam para os humanos modernos na África Oriental, no sul da Ásia há 48 mil anos, na Europa há 40 mil anos e, finalmente, no Alasca e nas Américas, 12 mil anos atrás.

Os neandertais nunca adotaram arcos, mas o tempo de propagação do arco significa que o equipamento provavelmente foi usado pelo Homo sapiens contra eles.

Tecnologia de negociação

Não é impossível que as pessoas tenham inventado tecnologias semelhantes em diferentes partes do mundo quase ao mesmo tempo e, em alguns casos, isso deve ter acontecido. Mas a explicação mais simples para os dados arqueológicos de que dispomos é que, em vez de reinventar tecnologias, muitos avanços foram feitos apenas uma vez e, em seguida, amplamente difundidos. Afinal, assumir menos inovações requer menos suposições.

Mas como a tecnologia se espalhou? É improvável que pessoas pré-históricas tenham viajado longas distâncias por terras mantidas por tribos hostis (embora tenha havido obviamente grandes migrações ao longo de gerações). Então, os humanos africanos provavelmente não encontraram neandertais na Europa, ou vice-versa. Em vez disso, a tecnologia e as ideias se difundiram – transferidas de um bando e tribo para o outro, e para o próximo, em uma vasta cadeia que liga o moderno Homo sapiens no sul da África a humanos arcaicos no norte e leste da África, e os neandertais na Europa.

O conflito poderia ter gerado trocas, com pessoas roubando ou capturando ferramentas e armas. Os nativos americanos, por exemplo, conseguiram cavalos ao capturá-los dos espanhóis. Mas é provável que as pessoas muitas vezes apenas comercializassem tecnologias, simplesmente porque era mais seguro e fácil. Ainda hoje, os modernos caçadores-coletores, que não têm dinheiro, ainda negociam – os caçadores hadzabe trocam mel por pontas de flecha de ferro feitas por tribos vizinhas, por exemplo.

A arqueologia mostra que esse comércio é antigo. Contas de casca de ovo de avestruz da África do Sul, com até 30 mil anos de idade, foram encontradas a mais de 300 quilômetros de onde foram feitas. Há 200 mil-300 mil anos atrás, Homo sapiens arcaicos na África Oriental utilizavam ferramentas de obsidiana provenientes de 50-150 quilômetros de distância, mais longe do que os modernos caçadores-coletores normalmente viajam.

Por último, não devemos ignorar a generosidade humana – algumas trocas podem simplesmente ter sido presentes. A história humana e a pré-história foram, sem dúvida, cheias de conflitos, mas então como agora, as tribos podem ter tido interações pacíficas – tratados, casamentos, amizades – e podem simplesmente ter dado tecnologia aos seus vizinhos.

Gênios da Idade da Pedra

O padrão visto aqui – origem única, depois disseminação de inovações – tem outra implicação notável. O progresso pode ter sido altamente dependente de indivíduos isolados, em vez de ser o resultado inevitável de forças culturais maiores.

Considere o arco. É tão útil que sua invenção parece óbvia e inevitável. Mas se fosse realmente óbvio, veríamos arcos inventados repetidamente em diferentes partes do mundo. Mas os nativos americanos não inventaram o arco – nem os aborígenes australianos, nem os povos da Europa e da Ásia.

Em vez disso, parece que um bosquímano astuto inventou o arco e depois todos os outros o adotaram. A invenção desse caçador mudaria o curso da história humana por milhares de anos, determinando o destino de povos e impérios.

O padrão pré-histórico se assemelha ao que vimos em tempos históricos. Algumas inovações foram desenvolvidas repetidamente – agricultura, civilização, calendários, pirâmides, matemática, escrita e cerveja foram inventados independentemente em todo o mundo, por exemplo. Certas invenções podem ser óbvias o suficiente para surgir de uma forma previsível em resposta às necessidades das pessoas.

Mas muitas inovações importantes – a roda, a pólvora, a prensa tipográfica, os estribos, a bússola – parecem ter sido inventadas apenas uma vez, antes de se espalharem.

E, da mesma forma, um punhado de indivíduos – Steve Jobs, Thomas Edison, Nikola Tesla, os irmãos Wright, James Watt, Arquimedes – desempenharam papéis desproporcionais na condução de nossa evolução tecnológica, o que implica que indivíduos altamente criativos tiveram um grande impacto.

Isso sugere que as chances de se chegar a uma grande inovação tecnológica são baixas. Talvez não fosse inevitável que fogo, pontas de lança, machados, contas ou arcos fossem descobertos quando o fossem.

Então, como agora, uma pessoa poderia literalmente mudar o curso da história, com nada mais do que uma ideia.

* Nicholas R. Longrich é professor sênior de Paleontologia e Biologia Evolutiva na Universidade de Bath (Reino Unido).

** Este artigo foi republicado do site The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original aqui.

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