Como seria a Via Láctea vista de longe? Eis um belo exemplo

Câmera captura a galáxia Cata-vento do Sul, a 15 milhões de anos-luz da Terra, em detalhes magníficos

Messier 83, galáxia espiral também conhecida como Cata-vento do Sul, vista pela DECam: ótima amostra da aparência da Via Láctea para uma civilização alienígena distante. Crédito: NOIRlab

Os amantes da astronomia podem se perguntar por que uma câmera chamada Dark Energy Camera (DECam) seria usada para capturar imagens de uma única galáxia espiral. A DECam, aliás, já terminou o seu trabalho principal, pois o instrumento foi utilizado para completar o Dark Energy Survey (Levantamento de Energia Escura), que decorreu de 2013 a 2019.

Como muitas pessoas, porém, em vez de gozar de uma aposentadoria tranquila, a DECam continua ocupada. Membros da comunidade astronômica podem solicitar tempo para usá-la, e os dados coletados são processados ​​e disponibilizados publicamente, graças ao Astro Data Archive no Community Science and Data Center (CSDC) Program no NOIRLab (Laboratório Nacional de Pesquisa em Astronomia de Infravermelho Óptico), da Fundação Nacional da Ciência dos Estados Unidos (NSF). A operação contínua do DECam também possibilita imagens suntuosamente detalhadas como a apresentada acima.

A galáxia Messier 83, ou Cata-vento do Sul, está localizada na constelação meridional de Hidra e é um alvo óbvio para uma bela imagem astronômica. Ela é orientada de forma que esteja quase totalmente voltada para a face da Terra. Isso significa que podemos observar sua estrutura espiral com detalhes fantásticos.

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Vizinha astronômica

A galáxia fica a cerca de 15 milhões de anos-luz de distância, o que a torna uma vizinha em termos astronômicos. Tem um diâmetro de cerca de 50 mil anos-luz. Portanto, é um pouco diminuta em comparação com a Via Láctea, que tem um diâmetro entre 100 mil e 200 mil anos-luz. Em outras formas, no entanto, a Cata-vento do Sul provavelmente dá uma boa aproximação de como a Via Láctea apareceria para uma civilização alienígena distante.

Seis filtros diferentes foram usados ​​na DECam para criar esta nova visão espetacular de uma beleza clássica. Os filtros permitem que os astrônomos selecionem em quais comprimentos de onda de luz desejam ver o céu. Isso é crucial para observações científicas, quando os astrônomos precisam de informações muito específicas sobre um objeto, mas também permite que imagens coloridas como esta sejam criadas.

Observar objetos celestes – como a Catavento do Sul – com vários filtros diferentes significa que diferentes detalhes podem ser selecionados. Por exemplo, os cachos escuros que se enrolam na galáxia são, na verdade, faixas de poeira, bloqueando a luz. Em contraste, os pontos vermelhos brilhantes aglomerados são causados ​​por gás hidrogênio quente e brilhante (que os identifica como centros de formação de estrelas). Trilhas de poeira e gás ionizado dinâmico têm temperaturas diferentes, e, portanto, são visíveis em diferentes comprimentos de onda. Os filtros permitem que ambos sejam observados separadamente e depois combinados em uma imagem complexa.

Ao todo, 163 exposições da DECam, com um tempo de exposição total combinado de mais de 11,3 horas, foram usadas para criar este retrato da Messier 83.

Preparação para novo observatório

No entanto, essas observações não se limitaram a criar um quadro bonito. Eles estão ajudando na preparação para as próximas observações do Vera C. Rubin Observatory, um futuro programa do NOIRLab. Em dez anos de operação, começando em 2023, o Observatório Rubin realizará um levantamento óptico sem precedentes do céu visível, denominado Legacy Survey of Space and Time (LSST).

“As observações da Messier 83 são parte de um programa em andamento para produzir um atlas de fenômenos que variam no tempo em galáxias meridionais próximas em preparação para a pesquisa do Observatório Rubin”, disse Monika Soraisam, da Universidade de Illinois (EUA), que é a principal analista das observações da DECam sobre a Messier 83.

“Embora a DECam tenha cumprido seu objetivo original de concluir a Pesquisa de Energia Escura, continua a ser um recurso valioso para a comunidade astronômica, capturando vistas deslumbrantes de objetos como a Messier 83, que encantam os sentidos e aumentam nossa compreensão do universo”, disse Chris Davis, diretor de programa do NOIRLab.

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