Descobertas em Creta pegadas mais antigas de pré-humanos

Achado lança uma nova luz sobre a evolução inicial da perambulação humana, há mais de 6 milhões de anos

Uma das mais de 50 pegadas dos predecessores dos primeiros humanos identificadas em 2017 perto de Trachilos, Creta. As técnicas de datação agora mostram que elas têm mais de 6 milhões de anos. Crédito: Universidade de Tübingen

As pegadas mais antigas conhecidas de pré-humanos foram encontradas na ilha mediterrânea de Creta e têm pelo menos 6 milhões de anos, afirmou uma equipe de pesquisadores da Alemanha, Suécia, Grécia, Inglaterra e do Egito, liderada pelos cientistas Uwe Kirscher e Madelaine Böhme, do Centro Senckenberg para Evolução Humana e Palaeoambiente da Universidade de Tübingen (Alemanha). Seu estudo foi publicado na revista Scientific Reports.

As pegadas de sedimentos fossilizados da praia foram encontradas perto da aldeia de Trachilos, no oeste do Creta, e publicadas em 2017. Usando métodos geofísicos e micropaleontológicos, os pesquisadores agora dataram-nas de 6,05 milhões de anos antes dos dias atuais, tornando-as as mais antigas evidências diretas de um pé como o usado para caminhar.

“As pegadas são quase 2,5 milhões de anos mais velhas do que as atribuídas ao Australopithecus afarensis (Lucy) de Laetoli, na Tanzânia”, disse Uwe Kirscher. Isso coloca as pegadas de Trachilos com a mesma idade dos fósseis do Orrorin tugenensis do Quênia. Achados relacionados a esse bípede incluem fêmures, mas não há ossos do pé ou pegadas.

Expansão do Saara

A datação das pegadas cretenses, portanto, lança uma nova luz sobre a evolução inicial da perambulação humana, há mais de 6 milhões de anos. “O pé humano mais antigo usado para andar ereto tinha uma bola, com um dedão do pé paralelo forte e dedos laterais sucessivamente mais curtos”, disse Per Ahlberg, professor da Universidade de Uppsala (Suécia) e coautor do estudo. “O pé tinha uma sola mais curta do que a do Australopithecus. Ainda não havia um arco pronunciado e o calcanhar era mais estreito.”

Seis milhões de anos atrás, Creta estava conectada à Grécia continental através do Peloponeso. “Não podemos descartar uma conexão entre o produtor das pegadas e o possível Graecopithecus freybergi pré-humano”, observou a professora Madelaine Böhme. Vários anos atrás, a equipe de Böhme identificou aquela espécie pré-humana até então desconhecida no que hoje é a Europa com base em fósseis de depósitos de 7,2 milhões de anos em Atenas, a apenas 250 quilômetros de distância.

Além disso, o estudo confirma pesquisas e teses recentes da equipe de Böhme, segundo as quais há 6 milhões de anos o continente europeu e o Oriente Próximo foram separados do leste úmido da África por uma expansão relativamente breve do Saara. A análise geoquímica dos depósitos de praia de Creta com 6 milhões de anos sugere que a poeira do deserto do norte da África foi transportada para lá pelo vento. A equipe chegou a uma idade entre 500 e 900 milhões de anos antes do presente, ao datar grãos minerais do tamanho de uma poeira. Esses períodos de tempo são típicos da poeira saariana, disseram os autores.

Migração para a África

Pesquisas recentes em paleoantropologia também sugeriram que o macaco africano Sahelanthropus poderia ser descartado como bípede, e que Orrorin tugenensis, que se originou no Quênia e viveu de 6,1 a 5,8 milhões de anos atrás, é o pré-humano mais antigo da África, diz Böhme. A desertificação de curto prazo e a distribuição geográfica dos primeiros predecessores humanos poderiam, portanto, estar mais intimamente relacionadas do que se pensava anteriormente.

Por um lado, uma fase de desertificação de 6,25 milhões de anos atrás na Mesopotâmia poderia ter iniciado uma migração de mamíferos europeus, possivelmente incluindo macacos, para a África. Por outro lado, a segunda fase do isolamento dos continentes pelo Saara, 6 milhões de anos atrás, poderia ter permitido um desenvolvimento separado do pré-humano africano Orrorin tugenensis em paralelo com um pré-humano europeu. De acordo com esse princípio, chamado de “balanço do deserto” por Böhme, sucessivas desertificações de curto prazo na Mesopotâmia e no Saara causaram uma migração de mamíferos da Eurásia para a África.

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