Detectadas ondas de rádio nunca antes vistas em estrelas e galáxias

Estudo da Grande Nuvem de Magalhães por radiotelescópio obteve as imagens de rádio mais nítidas daquela região do universo e de galáxias de fundo, além de estrelas próximas

A Grande Nuvem de Magalhães examinada pelo Askap: milhares de objetos astronômicos antes desconhecidos foram captados. Crédito: Universidade de Keele

Cientistas mediram milhares de estrelas próximas e galáxias distantes que nunca haviam sido identificadas antes em comprimentos de onda de rádio, enquanto estudavam um corpo galáctico que faz fronteira com nossa galáxia, a Via Láctea – a Grande Nuvem de Magalhães.

Liderada pela doutoranda Clara M. Pennock e pelo professor de astrofísica Jacco van Loon, ambos da Universidade de Keele (Reino Unido), a equipe internacional de pesquisadores usou o radiotelescópio Australian Square Kilometer Array Pathfinder (Askap) para “fotografar” a nuvem em comprimentos de onda de rádio e estudar as estruturas estelares dentro dela, colhendo alguns das imagens de rádio mais nítidas da nuvem já registradas. Seu estudo foi publicado na revista Monthly Notices of the Royal Astronomical Society.

A Grande Nuvem de Magalhães é uma galáxia que faz fronteira com a Via Láctea, e é conhecida como uma galáxia espiral anã satélite. Está a cerca de 158.200 anos-luz de distância da Terra e é o lar de dezenas de milhões de estrelas.

Devido à sua proximidade com a Via Láctea, ela é um excelente referencial para pesquisadores que estudam questões fundamentais, como a maneira como as estrelas se formam e como as galáxias são estruturadas.

Detalhes extraordinários

Os pesquisadores não apenas obtiveram as imagens de rádio mais nítidas da nuvem já registradas: durante sua análise, eles também estudaram as próprias estrelas que formam a estrutura da nuvem. Inclui-se aí a Nebulosa da Tarântula, a região de formação estelar mais ativa do Grupo Local. Além disso, a emissão de rádio recém-detectada também foi estudada em galáxias distantes no fundo, bem como estrelas no primeiro plano da Via Láctea.

O estudo faz parte do Projeto Científico do Mapa Evolucionário do Universo (EMU, na sigla em inglês). Essa iniciativa observará todo o céu do hemisfério sul e deverá detectar cerca de 40 milhões de galáxias. Os dados serão usados ​​para dar aos pesquisadores uma imagem mais clara de como as galáxias e suas estrelas evoluíram ao longo do tempo.

A autora principal, Clara Pennock, disse: “A nova imagem nítida e sensível revela milhares de fontes de rádio que nunca vimos antes. A maioria delas são galáxias milhões ou até bilhões de anos-luz além da Grande Nuvem de Magalhães. Normalmente as vemos por causa dos buracos negros supermassivos em seus centros, que podem ser detectados em todos os comprimentos de onda, especialmente no rádio. Mas agora também começamos a encontrar muitas galáxias nas quais estrelas estão se formando a uma taxa tremenda. Combinando esses dados com observações anteriores de raios X, telescópios ópticos e infravermelhos nos permitirão explorar essas galáxias com detalhes extraordinários.”

Nitidez aumentada

O dr. Jacco van Loon afirmou: “Com tantas estrelas e nebulosas juntas, o aumento da nitidez da imagem foi fundamental para a descoberta de estrelas emissoras de rádio e nebulosas compactas na Grande Nuvem de Magalhães. Vemos todos os tipos de fontes de rádio, de incipientes estrelas individuais a nebulosas planetárias que resultam da morte de estrelas como o Sol.”

O professor Andrew Hopkins, da Universidade Macquarie (Austrália), líder da pesquisa do EMU e coautor do estudo, acrescentou: “É gratificante ver esses resultados empolgantes provenientes das primeiras observações do EMU. O EMU é um projeto incrivelmente ambicioso, com objetivos científicos que variam desde a compreensão da evolução de estrelas e galáxias a medições cosmológicas de matéria escura e energia escura e muito mais. As descobertas deste trabalho inicial demonstram o poder do telescópio Askap para fornecer imagens sensíveis em grandes áreas do céu, oferecendo um vislumbre tentador do que a pesquisa completa da EMU pode revelar. Esta investigação foi fundamental para nos permitir elaborar a pesquisa principal, que esperamos começar no início de 2022.”

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