Dinossauros africanos sobreviveram em ‘terra de fogo’ no Jurássico

Vários grupos de répteis persistiram na África no período Jurássico, mesmo quando o vulcanismo arruinou seu habitat

Representação dos habitantes da Bacia do Karoo no início do Jurássico: ambiente hostil. Crédito: Bordy et al., 2020

Na África Austral, dinossauros e sinapsídeos (grupo de animais que inclui mamíferos e seus parentes fósseis mais próximos) sobreviveram em uma “terra de fogo” no início de uma extinção em massa do início do Jurássico, de acordo com um estudo de Emese M. Bordy, da Universidade da Cidade do Cabo (África do Sul), e colegas. O trabalho foi publicado na revista de acesso aberto “PLOS ONE”.

A Bacia do Karoo, no sul da África, é conhecida por seus enormes depósitos de rochas ígneas deixadas por extensos fluxos de lava basáltica durante o começo do Jurássico, há cerca de 200 milhões de anos. Atualmente, acredita-se que uma intensa atividade vulcânica tenha tido impactos dramáticos no ambiente local e na atmosfera global, coincidentes com uma extinção em massa mundial gravada no registro fóssil. Os fósseis da Bacia do Karoo, portanto, têm muito a dizer sobre como os ecossistemas reagiram a esses estresses ambientais.

Bordy e colegas identificaram pegadas preservadas em uma camada de arenito depositada entre fluxos de lava, datada de 183 milhões de anos atrás. No total, eles relatam cinco pistas contendo um total de 25 pegadas, representando três tipos de animais: 1) sinapsídeos potencialmente pequenos, um grupo de animais que inclui mamíferos e seus precursores; 2) dinossauros grandes, bípedes e provavelmente carnívoros; 3) dinossauros pequenos, quadrúpedes e provavelmente herbívoros, representados por uma nova icnoespécie (vestígios fósseis, como pegadas, recebem suas próprias designações taxonômicas, conhecidas como icnoespécies).

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Pegadas preservadas

Esses fósseis representam alguns dos últimos animais conhecidos por terem habitado a principal bacia do Karoo antes de ela ser inundada por lava. Como o arenito que preserva essas pegadas foi depositado entre os fluxos de lava, isso indica que uma variedade de animais sobreviveu na área, mesmo após o início da atividade vulcânica e a transformação da área em uma “terra de fogo”.

Os autores sugerem que novas pesquisas para descobrir mais fósseis e refinar a datação de camadas rochosas locais têm o potencial de fornecer dados inestimáveis ​​sobre como os ecossistemas locais reagiram ao intenso estresse ambiental no início de uma extinção em massa global.

Bordy acrescenta: “As pegadas fósseis foram descobertas dentro de uma espessa pilha de antigos fluxos de lava basáltica com aproximadamente 183 milhões de anos. As trilhas fósseis contam uma história de nosso passado profundo sobre como ecossistemas continentais poderiam coexistir com eventos vulcânicos verdadeiramente gigantes que só podem ser estudados a partir do registro geológico, porque não possuem equivalentes modernos, embora possam ocorrer no futuro da Terra”.