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Ciência24/02/2022

Estudo confirma a estação em que os dinossauros foram extintos

Queda do Chicxulub: durante a primavera no hemisfério norte. Crédito: geralt/Pixabay

24/02/22 - 13h10min

O asteroide que matou quase todos os dinossauros atingiu a Terra durante a primavera. Esta conclusão foi tirada por uma equipe internacional de pesquisadores depois de examinar seções finas, varreduras de raios X síncrotron de alta resolução e registros de isótopos de carbono dos ossos de peixes que morreram menos de 60 minutos após o impacto do asteroide. A equipe apresenta suas descobertas em artigo publicado na revista Nature.

Os pesquisadores, da Universidade de Uppsala (Suécia), da Vrije Universiteit (VU) em Amsterdã (Holanda), da Vrije Universiteit de Bruxelas (VUB, na Bélgica) e do European Synchrotron Radiation Facility (ESRF, na França) encontraram em Tanis, na Dakota do Norte (Estados Unidos), peixes e esturjões fossilizados que foram vítimas diretas do chamado impacto do asteroide de Chicxulub, o qual também marcou o último dia dos dinossauros. O impacto abalou a placa continental e causou enormes ondas estacionárias em corpos d’água. Estes mobilizaram enormes volumes de sedimentos, que engoliram os peixes e os enterraram vivos enquanto as esférulas de impacto choviam do céu, menos de uma hora após o impacto.

Os peixes fósseis no depósito do evento Tanis foram preservados, com seus ossos quase sem sinais de alteração geoquímica. Os dados de raios X de luz síncrotron, disponibilizados para qualquer pessoa explorar, confirmam que as esférulas de impacto filtradas ainda estão presas em suas brânquias. Até os tecidos moles foram preservados!

Linha adicional

Os ossos de peixes selecionados foram estudados para a reconstrução da última sazonalidade do Cretáceo. “Esses ossos registraram crescimento sazonal muito parecido com as árvores”, disse Sophie Sanchez, da Universidade de Uppsala e do ESRF.

“Os anéis de crescimento recuperados não apenas capturaram as histórias de vida dos peixes, mas também registraram a última sazonalidade do Cretáceo e, portanto, a estação em que ocorreu a extinção catastrófica”, afirmou o autor sênior Jeroen van der Lubbe, da VU em Amsterdã.

Uma linha adicional de evidência foi fornecida pela distribuição, pelas formas e pelos tamanhos das células ósseas, que também flutuam com as estações do ano. “Em todos os peixes estudados, a densidade e os volumes das células ósseas podem ser rastreados ao longo de vários anos. Estes estavam em ascensão, mas ainda não haviam atingido o pico durante o ano da morte”, disse Dennis Voeten, da Universidade de Uppsala.

Um dos peixes-remo estudados foi submetido à análise de isótopos de carbono estáveis ​​para revelar seu padrão de alimentação anual. A disponibilidade de zooplâncton, sua presa preferida, oscilou sazonalmente e atingiu o pico entre a primavera e o verão.

Extinção seletiva

“Esse aumento temporário de zooplâncton ingerido enriqueceu o esqueleto de seu predador com o isótopo de carbono 13 mais pesado em relação ao isótopo de carbono 12 mais leve”, explicou Suzan Verdegaal-Warmerdam, da VU em Amsterdã. “O sinal de isótopo de carbono no registro de crescimento deste infeliz peixe-remo confirma que a estação de alimentação ainda não havia chegado ao clímax – a morte chegou na primavera”, inferiu Melanie Durante, da Universidade de Uppsala e da VU em Amsterdã e principal autora da publicação.

A extinção em massa do final do Cretáceo representa uma das extinções mais seletivas da história da vida que viu o desaparecimento de todos os dinossauros não aviários, pterossauros, amonitas e a maioria dos répteis marinhos, enquanto mamíferos, pássaros, crocodilos e tartarugas sobreviveram. Como agora sabemos que a extinção deve ter começado abruptamente durante a primavera no hemisfério norte, começamos a entender que esse evento ocorreu durante estágios de vida particularmente sensíveis dos organismos do Cretáceo Superior, incluindo o início dos ciclos de reprodução. E como o outono no hemisfério sul coincide com a primavera no hemisfério norte, a preparação para o inverno pode ter apenas organismos protegidos no hemisfério sul.

“Esta descoberta crucial ajudará a descobrir por que a maioria dos dinossauros morreu enquanto as aves e os primeiros mamíferos conseguiram escapar da extinção”, concluiu Melanie Durante.

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