Filhote de morcego-vampiro é adotado pela melhor amiga da mãe

Filmagens mostram detalhes ainda desconhecidos das relações sociais entre a mãe, o filhote e a fêmea que o acolheu após a morte da primeira durante o cativeiro

Filhote de morcego-vampiro recebe comida regurgitada de uma morcego fêmea não aparentada. Crédito: Vídeo da câmera de vigilância do laboratório de Gerry Carter

Durante um estudo com morcegos-vampiros (morcegos cuja fonte de alimento é sangue) em cativeiro no Smithsonian Tropical Research Institute (STRI), no Panamá, um filhote foi adotado por uma fêmea não aparentada depois que sua mãe morreu. Embora essa observação não tenha sido o primeiro relato de adoção em morcegos-vampiros, ela é contextualizada de forma única por mais de 100 dias de filmagens de câmeras de vigilância.

Os filmes, capturados pelo laboratório do associado de pesquisa do STRI, Gerry Carter, na Universidade Estadual de Ohio (EUA), revelam detalhes íntimos sobre as mudanças nas relações sociais entre a mãe, o filhote e a mãe adotiva ao longo de seu tempo em cativeiro.

O trabalho foi objeto de artigo publicado na revista “Royal Society Open Science”.

Relação forte

“A adoção ocorreu após uma ocorrência muito triste, mas acidental”, disse Imran Razik, então bolsista de curto prazo do STRI e doutorando na Universidade Estadual de Ohio. “Percebemos, depois que a mãe morrera e a outra fêmea havia entrado em cena para adotar o bebê, que havíamos registrado toda a história social dessas duas morcegos-vampiros adultas que se encontraram pela primeira vez em cativeiro. A forte relação que formaram com base na preparação e compartilhar comida uns com os outros pode ter motivado essa adoção.”

Para saber mais sobre como os morcegos-vampiros formam laços sociais, os pesquisadores do laboratório de Carter capturaram exemplares desses animais em três locais do Panamá. Esses locais eram todos muito distantes uns dos outros, de modo que morcegos de locais diferentes não eram relacionados e nunca haviam se encontrado antes.

Sua nova casa, uma gaiola envolta em tecido de malha preta, foi equipada com três câmeras infravermelho de vigilância. Cada uma delas gravava cerca de seis horas de filmagem todos os dias durante quatro meses.

Com base na filmagem, morcegos-vampiros que eram inicialmente estranhos começaram a formar novos laços sociais, que são mais bem definidos por interações de coleta e compartilhamento de comida. Cuidar de outros indivíduos é algo comum. Já a partilha de alimentos é menos comum, especialmente entre estranhos.

Mecanismos neuroendócrinos

Os morcegos-vampiros devem comer com frequência para sobreviver – normalmente, todas as noites. Se um deles não conseguir encontrar uma refeição com sangue, pode receber sangue regurgitado de um parceiro social próximo.

“Até certo ponto, estávamos tentando ver se poderíamos influenciar a escolha do parceiro entre os morcegos, manipulando se e quando eles poderiam compartilhar comida”, disse Razik. “Queríamos ver como essas relações de aliciamento e compartilhamento de alimentos estavam se formando, então acompanhamos todas as interações de aliciamento e troca de alimentos nas gravações de vídeo.”

Quando a mãe do pequeno morcego-vampiro, Lilith, morreu inesperadamente, e seu filhote de 19 dias foi adotado por outra fêmea, BD, a equipe de pesquisa continuou suas observações.

“Pouco antes de Lilith morrer, percebi que o filhote ocasionalmente subia em BD, e suponho que isso pode ter iniciado uma cascata de mecanismos neuroendócrinos que fizeram com que BD começasse a amamentar”, disse Razik. BD não estava grávida e não tinha um filhote, mas Razik descobriu que ela estava amamentando no dia em que Lilith morreu. Após a morte de Lilith, além de amamentar, BD apareceu para “limpar” e dividir comida com o filhote mais do que qualquer outra fêmea da colônia.

Descobertas intrigantes

Um pesquisador alemão observou na década de 1970 a adoção de morcegos-vampiros várias vezes em sua colônia em cativeiro. Então, essa descoberta não era novidade. No entanto, antes de deixar o Panamá, Razik fez um passeio pelo projeto do morcego-vampiro com uma das cientistas sêniores eméritas do STRI, Mary Jane West-Eberhard, e ela mencionou que seria interessante acompanhar as relações entre a mãe, o filhote e quem o adotou. Carter e Rachel Page, cientista da equipe do STRI e chefe do Batlab (laboratório de estudo de morcegos) em Gamboa, no Panamá, concordaram que valia a pena examinar mais de perto as relações entre esses morcegos.

Quando Razik analisou os vídeos após o término do experimento, não apenas BD e Lilith foram as principais parceiras nos cuidados, mas BD também foi a principal doadora de alimentos de Lilith. No entanto, Lilith não parecia dividir comida com BD. Além disso, os dados confirmaram a impressão inicial de Razik – BD ajudou o filhote a taxas muito maiores do que qualquer outra fêmea.

“Outra descoberta intrigante foi que BD e outro morcego fêmea, chamado BSCS, ambas já em cativeiro, foram os dois animais que mais cuidaram do filhote”, disse Razik. “Agora estamos nos perguntando se de alguma forma a experiência de estar em cativeiro motiva os indivíduos a investir em outros morcegos em taxas mais altas ou a adotar filhotes órfãos em necessidade crítica.”

Investimentos extraordinários

“Comparados com outros morcegos, os vampiros fazem investimentos extraordinários em seus descendentes”, disse Page. “E ainda não sabemos se, ou com que frequência, a adoção pode acontecer na selva. Mas esta foi uma oportunidade incrível para entender melhor que tipo de relacionamento pode resultar em uma adoção.”

“Estudar a adoção pode nos dar uma visão sobre quais fatores imediatos no cérebro ou no ambiente afetam as decisões de cuidado parental”, disse Carter. “Como um pai recente, descobri o poder absoluto da fofura do bebê! Sinto que meu cérebro foi completamente reconfigurado. A maioria de nós pode compreender o forte desejo de adotar e cuidar de um cachorrinho ou gatinho fofo, ou de assumir a responsabilidade final de adotar uma criança. Independentemente do motivo pelo qual essas características existem, é intrinsecamente fascinante considerar os mecanismos neuroendócrinos que estão por trás delas, os estímulos que os desencadeiam, como eles diferem entre espécies ou indivíduos e como essas características podem até ser pré-adaptações para outras formas de cooperação.”

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