‘Genes zumbis’ ganham vida no cérebro após a morte

Genes são específicos de células gliais, que crescem e germinam longos apêndices semelhantes a braços por muitas horas após a morte

Glias (em vermelho e verde) no hipocampo de um rato: nos seres humanos, são essas células que crescem após a morte. Crédito: NICHD/Flickr

Algumas horas depois de morrermos, certas células do cérebro humano ainda estão ativas. Algumas células até aumentam sua atividade e crescem em proporções gigantescas, de acordo com uma nova pesquisa da Universidade de Illinois em Chicago (EUA). O estudo foi publicado na revista “Scientific Reports”.

Os pesquisadores analisaram a expressão gênica em tecido cerebral fresco – coletado durante uma cirurgia cerebral de rotina – várias vezes após a remoção para simular o intervalo post-mortem e a morte. Eles descobriram que a expressão do gene em algumas células realmente aumentou após a morte.

Esses “genes zumbis” – que aumentaram a expressão após o intervalo post-mortem – eram específicos para um tipo de célula: células inflamatórias chamadas células gliais, ou glias. Os pesquisadores observaram que as células gliais crescem e germinam longos apêndices semelhantes a braços por muitas horas após a morte.

“Células zumbis” ganham vida após a morte do cérebro humano. Crédito: dr. Jeffrey Loeb/UIC
Implicações importantes

“Que as células gliais aumentem após a morte não é muito surpreendente. Elas são inflamatórias e seu trabalho é limpar as coisas após lesões cerebrais como privação de oxigênio ou derrame”, disse o dr. Jeffrey Loeb, chefe da neurologia e reabilitação na Faculdade de Medicina da Universidade de Illinois em Chicago e autor correspondente no artigo.

O que é significativo, disse Loeb, são as implicações dessa descoberta – a maioria dos estudos de pesquisa que usam tecidos cerebrais humanos post-mortem para encontrar tratamentos e curas potenciais para moléstias como autismo, esquizofrenia e doença de Alzheimer, não levam em conta a expressão do gene post-mortem ou atividade celular.

“A maioria dos estudos pressupõe que tudo no cérebro para quando o coração para de bater, mas não é assim”, disse Loeb. “Nossas descobertas serão necessárias para interpretar a pesquisa em tecidos cerebrais humanos. Nós apenas não quantificamos essas mudanças até agora.”

Loeb e sua equipe notaram que o padrão global de expressão gênica em tecido cerebral humano fresco não correspondia a nenhum dos relatórios publicados de expressão gênica cerebral post-mortem de pessoas sem distúrbios neurológicos ou com uma ampla variedade de distúrbios neurológicos, variando de autismo a Alzheimer.

Morte simulada

“Decidimos realizar um experimento de morte simulada observando a expressão de todos os genes humanos, em pontos de tempo de zero a 24 horas, a partir de um grande bloco de tecidos cerebrais coletados recentemente, que foram deixados em temperatura ambiente para replicar o intervalo pós-morte”, disse Loeb.

Ele e seus colegas têm uma vantagem especial quando se trata de estudar o tecido cerebral. Loeb é diretor do NeuroRepository da Universidade de Illinois, um banco de tecidos cerebrais humanos de pacientes com distúrbios neurológicos que consentiram em ter tecido coletado e armazenado para pesquisa depois de morrer ou durante cirurgia padrão para tratar distúrbios como a epilepsia. Por exemplo, durante certas cirurgias para tratar a epilepsia, o tecido cerebral epiléptico é removido para ajudar a eliminar as convulsões. Nem todo o tecido é necessário para o diagnóstico patológico; portanto, alguns podem ser usados ​​para pesquisas. Esse é o tecido que Loeb e colegas analisaram em sua pesquisa.

Eles descobriram que cerca de 80% dos genes analisados ​​permaneceram relativamente estáveis ​​por 24 horas – sua expressão não mudou muito. O lote incluía genes frequentemente citados como genes de manutenção que fornecem funções celulares básicas e são normalmente usados ​​em pesquisas para mostrar a qualidade do tecido. Outro grupo de genes, conhecido por estar presente em neurônios e por estar intrinsecamente envolvido na atividade do cérebro humano, como memória, pensamento e atividade convulsiva, degradou-se rapidamente nas horas após a morte. Esses genes são importantes para os pesquisadores que estudam moléstias como esquizofrenia e doença de Alzheimer, disse Loeb.

Mudança de perspectiva

Um terceiro grupo de genes – os “genes zumbis” – aumentou sua atividade ao mesmo tempo em que os genes neuronais estavam diminuindo. O padrão de mudanças post-mortem atingiu o pico em cerca de 12 horas.

“Nossas descobertas não significam que devemos descartar programas de pesquisa em tecidos humanos. Apenas significam que os pesquisadores precisam levar em consideração essas mudanças genéticas e celulares e reduzir o intervalo post-mortem tanto quanto possível para reduzir a magnitude dessas mudanças”, disse Loeb.

“A boa notícia de nossas descobertas é que agora sabemos quais genes e tipos de células são estáveis, quais se degradam e quais aumentam com o tempo para que os resultados dos estudos cerebrais post-mortem possam ser mais bem compreendidos.”

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