Homo sapiens já estava na Europa há 45 mil anos

Descobertas em caverna na Bulgária indicam que a convivência de nossos antepassados com os neandertais foi mais longa do que se pensava

Artefatos de pedra do Paleolítico Superior Inicial na caverna Bacho Kiro: 1-3 & 5-7: lâminas pontiagudas e fragmentos da Camada I; 4: conta de arenito com morfologia semelhante às contas de osso; 8: a lâmina completa mais longa. Crédito: Tsenka Tsanova

Pesquisadores internacionais avaliaram novos fósseis de Homo sapiens descobertos no sítio arqueológico da caverna Bacho Kiro, na Bulgária. Esses fósseis são datados de cerca de 45 mil anos atrás e em associação direta com ferramentas de pedra, restos de animais caçados, ferramentas de ossos e ornamentos pessoais.

As novas descobertas, descritas na revista “Nature”, documentam o mais antigo Homo sapiens do Paleolítico Superior já conhecido e fazem recuar no tempo o início dessa grande transição cultural na Europa. As ferramentas de pedra desenterradas no local ligam a caverna Bacho Kiro a descobertas através da Eurásia que chegam ao leste da Mongólia.

“O local da caverna Bacho Kiro fornece evidências para a primeira dispersão de H. sapiens nas latitudes médias da Eurásia. Grupos pioneiros trouxeram novos comportamentos para a Europa e interagiram com os neandertais locais. Essa onda inicial antecede amplamente a que levou à sua extinção final na Europa Ocidental 8 mil anos depois”, diz Jean-Jacques Hublin, diretor do Instituto Max Planck de Antropologia Evolucionária em Leipzig, Alemanha.

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A equipe de pesquisadores, liderada por Hublin, Tsenka Tsanova e Shannon McPherron, do Instituto Max Planck de Antropologia Evolucionária (Alemanha), e Nikolay Sirakov e Svoboda Sirakova, do Instituto Nacional de Arqueologia do Museu da Academia de Ciências da Bulgária em Sófia, fez novas escavações na caverna Bacho Kiro em 2015. As descobertas mais espetaculares vêm de uma camada rica e escura perto da base dos depósitos. A equipe descobriu ali milhares de ossos de animais, ferramentas de pedra e osso, contas, pingentes e restos de cinco fósseis humanos.

Análise de proteínas

Exceto por um dente humano, os fósseis humanos estavam muito fragmentados para ser reconhecidos por sua aparência. Em vez disso, eles foram identificados através da análise de suas sequências de proteínas. “A maioria dos ossos do Pleistoceno é tão fragmentada que, a olho nu, não se pode dizer quais espécies de animais representam”, diz Frido Welker, pesquisador de pós-doutorado da Universidade de Copenhague e pesquisador associado do Instituto Max Planck de Antropologia Evolucionária. “No entanto, as proteínas diferem um pouco na sequência de aminoácidos de uma espécie para outra. Ao usar a espectrometria de massa de proteínas, podemos identificar rapidamente essas amostras ósseas que representam ossos humanos irreconhecíveis.”

Para conhecer a idade desses fósseis e os depósitos na caverna Bacho Kiro, a equipe trabalhou em estreita colaboração com Lukas Wacker no Instituto Federal de Tecnologia de Zurique (ETH Zurich), na Suíça, usando um espectrômetro de massa de aceleradores para captar idades com maior precisão do que o normal e para datar diretamente os ossos humanos.

Escavações na Camada Paleolítica Superior Inicial I na caverna Bacho Kiro. Quatro ossos de Homo sapiens foram recuperados dessa camada, juntamente com um conjunto de ferramentas de pedra, ossos de animais, ferramentas de osso e pingentes. Crédito: Tsenka Tsanova

“A maioria dos ossos de animais que datamos dessa camada escura e distinta tem sinais de impactos humanos nas superfícies ósseas, como marcas de abate, que, juntamente com as datas diretas dos ossos humanos, nos fornecem uma imagem cronológica realmente clara de quando o Homo sapiens ocupou essa caverna pela primeira vez, no intervalo de 45.820 a 43.650 anos atrás, e potencialmente há 46.940 anos”, diz Helen Fewlass, do Instituto Max Planck de Antropologia Evolucionária. “As datas de radiocarbono na caverna Bacho Kiro não são apenas o maior conjunto de dados de um único site paleolítico já feito por uma equipe de pesquisa, mas também são as mais precisas em termos de margens de erro”, afirmam os pesquisadores Sahra Talamo, da Universidade de Bolonha (Itália), e Bernd Kromer, do Instituto Max Planck em Leipzig (Alemanha).

Sequenciamento de DNA

Embora alguns pesquisadores tenham sugerido que o Homo sapiens já poderia ter entrado ocasionalmente na Europa a essa altura, descobertas com essa idade são geralmente atribuídas aos neandertais. Para saberem qual grupo de humanos estava presente na caverna Bacho Kiro, Mateja Hajdinjak e Matthias Meyer, da equipe de genética liderada por Svante Pääbo, do Departamento de Genética Evolutiva do Instituto Max Planck de Antropologia Evolucionária, sequenciaram o DNA dos ossos fósseis fragmentados.

“Dada a excepcional preservação do DNA nos fragmentos molares e de homininos identificados por espectrometria de massa de proteínas, pudemos reconstruir genomas mitocondriais completos de seis em sete amostras e atribuir as sequências de DNA mitocondrial recuperadas de todas as sete amostras a humanos modernos. Interessantemente, quando se relacionam esses mtDNAs com os de outros seres humanos antigos e modernos, as sequências de mtDNA da Camada I caem perto da base de três principais macro-haplogrupos de pessoas atuais que vivem fora da África Subsaariana. Além disso, suas datas genéticas se alinham quase perfeitamente com as obtidas pelo radiocarbono”, diz Mateja Hajdinjak, bolsista de pós-doutorado no Instituto Francis Crick em Londres e pesquisadora associada no Instituto Max Planck de Antropologia Evolucionária.

Os resultados demonstram que o Homo sapiens entrou na Europa e começou a impactar os neandertais cerca de 45 mil anos atrás e provavelmente ainda mais cedo. Eles trouxeram para a caverna Bacho Kiro pedra de alta qualidade a partir de fontes de até 180 km do local, onde trabalharam em ferramentas como lâminas pontiagudas, talvez para caçar e muito provavelmente abater os restos dos animais encontrados no local.

Tsenka Tsanova coleta amostras de sedimentos para análise de DNA. Crédito: Nikolay Zahariev
Substituição

“Os restos animais do local ilustram uma mistura de espécies adaptadas frias e quentes, com maior frequência de bisões e veados-vermelhos”, diz o paleontólogo Rosen Spasov, da Nova Universidade Búlgara. Estes foram abatidos extensivamente, mas também foram usados ​​como fonte de matéria-prima. “O aspecto mais marcante dessa fauna é a extensa coleção de ferramentas ósseas e ornamentos pessoais”, diz o zooarqueólogo Geoff Smith, do Instituto Max Planck de Antropologia Evolucionária. Os dentes de urso da caverna foram transformados em pingentes, alguns dos quais são surpreendentemente semelhantes aos ornamentos feitos posteriormente pelos neandertais na Europa Ocidental.

Tomados em conjunto, os sedimentos da caverna Bacho Kiro documentam o período de tempo na Europa em que os neandertais do Paleolítico Médio foram substituídos pelo Homo sapiens do Paleolítico Superior (o chamado período de transição), e os primeiros agrupamentos do Homo sapiens são o que os arqueólogos chamam de Paleolítico Superior Inicial. “Até agora, o Aurignaciano era considerado o início do Paleolítico Superior na Europa, mas o Paleolítico Superior Inicial da caverna Bacho Kiro se soma a outros locais no oeste da Eurásia, onde há uma presença ainda mais antiga do Homo sapiens”, observa Nikolay Sirakov, do Instituto Nacional de Arqueologia no Museu da Academia de Ciências da Bulgária.

“O Paleolítico Superior Inicial na caverna Bacho Kiro é o mais antigo Paleolítico Superior conhecido na Europa. Representa uma nova maneira de fabricação de ferramentas de pedra e novas séries de comportamento, incluindo a fabricação de ornamentos pessoais que estão longe do que sabemos dos neandertais até agora”, diz Tsenka Tsanova, do Departamento de Evolução Humana do Instituto Max Planck de Antropologia Evolucionária. “O Paleolítico Superior Inicial provavelmente tem sua origem no sudoeste da Ásia e logo depois pode ser encontrado da caverna Bacho Kiro, na Bulgária, a locais na Mongólia, conforme o Homo sapiens se dispersou rapidamente pela Eurásia e encontrou, influenciou e acabou substituindo as populações arcaicas existentes de neandertais e denisovanos.”