Hubble examina uma rival da Via Láctea

A NGC 772 tem várias semelhanças com a nossa galáxia, mas também diferenças importantes

NGC 722: sem a barra que se vê na Via Láctea e em muitas outras galáxias espirais. Crédito: ESA/Hubble & Nasa, A. Seth et al.

Na vastidão do universo, várias galáxias como a da foto, a NGC 772, registrada pelo Telescópio Espacial Hubble, da Nasa e da Agência Espacial Europeia (ESA), parecem relativamente semelhantes: braços em espiral, um centro brilhante e uma mistura de manchas brilhantes de formação de estrelas e ondulações escuras de poeira cósmica tecendo por toda parte.

A NGC 772 tem muito em comum com a nossa galáxia, a Via Láctea. Cada uma possui algumas galáxias satélites, pequenas galáxias que orbitam intimamente e estão gravitacionalmente ligadas às suas galáxias-mãe. Um dos braços em espiral da NGC 772 foi distorcido e interrompido por um desses satélites (a NGC 770, não visível nesta foto), o que o deixa alongado e assimétrico.

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Mas a Via Láctea e a NGC 772 são diferentes em alguns aspectos importantes. Por um lado, a NGC 772 é uma galáxia espiral peculiar e não barrada. Isso significa que ela é um tanto estranha em tamanho, forma ou composição, e que não possui uma característica central conhecida como barra, que vemos na Via Láctea e em muitas galáxias em todo o cosmos. Essas barras são construídas com gás e estrelas, e acredita-se que canalizam e transportam material através do núcleo galáctico, possivelmente alimentando e inflamando vários processos, como a formação de estrelas.