‘Inverno vulcânico’ provavelmente contribuiu para extinção em massa

Um grande número de erupções vulcânicas na Sibéria teve papel importante no evento de extinção em massa do Permiano, o pior dos últimos 500 milhões de anos

Grande número de erupções vulcânicas na atual Sibéria ajudaram a moldar o cenário terrível da extinção em massa de 250 milhões de anos atrás. Crédito: Wikimedia Commons

Uma equipe internacional de cientistas identificou uma força adicional que provavelmente contribuiu para um evento de extinção em massa há 250 milhões de anos. Sua análise de minerais no sul da China indica que as erupções vulcânicas produziram um “inverno vulcânico” que baixou drasticamente as temperaturas da Terra – uma mudança que se somou aos efeitos ambientais resultantes de outros fenômenos da época.

A pesquisa, publicada na revista Science Advances, examinou a extinção em massa do fim do Permiano (EPME, na sigla em inglês). Esse foi o evento de extinção mais grave nos últimos 500 milhões de anos, eliminando de 80% a 90% das espécies na terra e no mar.

“Ao olharmos mais de perto o registro geológico no momento da grande extinção, descobrimos que o desastre ambiental global do final do Permiano pode ter tido múltiplas causas entre as espécies marinhas e não marinhas”, disse Michael Rampino, professor do Departamento de Biologia da Universidade de Nova York (EUA) e um dos autores do artigo.

Minerais ricos em cobre indicando atividade vulcânica generalizada na extinção em massa do final do Permiano em diferentes regiões no sul da China (A: localidade de Taoshujing; B: localidade de Lubei; C: Guanbachong; D: localidade de Taoshujing; E: localidade de Longmendong). Os minerais são todos sulfetos de cobre, principalmente malaquita – as manchas verdes dos minerais. Crédito: H. Zhang, Instituto de Geologia e Paleontologia de Nanjing
Tensões ambientais

Por décadas, os cientistas investigaram o que poderia ter causado essa catástrofe ecológica global. Muitos apontaram para a propagação de grandes inundações de lava no que é conhecido como Trapps Siberianos – uma grande região de rocha vulcânica na Sibéria (Rússia). Essas erupções causaram tensões ambientais, incluindo aquecimento global severo de liberações vulcânicas de dióxido de carbono e redução relacionada na oxigenação das águas oceânicas – esta última causando a asfixia da vida marinha.

A equipe composta por mais de duas dezenas de pesquisadores, incluindo cientistas da Universidade de Nanjing e do Instituto de Geoquímica de Guangzhou (China), bem como do Museu Nacional de História Natural do Smithsonian Institute e da Universidade Estadual de Montclair (EUA), considerou outros fatores que podem ter contribuído para o fim do Período Permiano, que se estendeu de 300 milhões a 250 milhões de anos atrás.

Especificamente, eles encontraram minerais e depósitos relacionados em terra na região do sul da China – notavelmente cobre e mercúrio – cuja idade coincidiu com a extinção em massa do final do Permiano em localidades não marinhas. Especificamente, esses depósitos foram marcados por anomalias em sua composição provavelmente devido a emissões ricas em enxofre de erupções vulcânicas próximas – eles foram cobertos por camadas de cinzas vulcânicas.

Esquema que mostra o processo de formação de depósitos ricos em cobre dentro do intervalo EPME no sul da China. Crédito: Nigpas
Efeitos ambientais

“Aerossóis atmosféricos de ácido sulfúrico produzidos pelas erupções podem ter sido a causa do rápido resfriamento global de vários graus, antes do severo aquecimento visto no intervalo de extinção em massa do final do Permiano”, explica Rampino.

As descobertas da equipe sugerem que as erupções dos Trapps Siberianos não foram a única causa da extinção em massa do final do Permiano e que os efeitos ambientais das erupções no sul da China e em outros lugares podem ter desempenhado um papel vital no desaparecimento de dezenas de espécies.

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