Maior geleira do mundo aproxima-se perigosamente do ponto de colapso

Geleira Thwaites, na Antártida, contribui atualmente com 4% do aumento anual do nível do mar, e seu colapso representa ameaça para a população de cidades costeiras do mundo

Vista aérea da língua da geleira Thwaites, na Antártida Ocidental. Crédito: Nasa

A geleira Thwaites, na Antártida, está recuando rapidamente enquanto o aquecimento do oceano lentamente derrete seu gelo por baixo, levando a um fluxo mais rápido, mais fraturas e uma ameaça de colapso, de acordo com uma equipe internacional de cientistas. A geleira é do tamanho da Flórida (cerca de 170 mil quilômetros quadrados) e atualmente contribui com 4% do aumento anual do nível do mar global. Se entrar em colapso, o nível do mar global subiria vários metros – colocando milhões de pessoas que vivem em cidades costeiras em zonas de perigo de inundações extremas.

“A Thwaites é a maior geleira do mundo”, disse Ted Scambos, pesquisador sênior do Instituto Cooperativo de Pesquisa em Ciências Ambientais (Cires), parceria da Administração Oceânica e Atmosférica Nacional (Noaa) e da Universidade do Colorado em Boulder, dos Estados Unidos. “Sua velocidade de escoamento dobrou nos últimos 30 anos, e a geleira em sua totalidade retém água suficiente para elevar o nível do mar em mais de meio metro. E pode levar a um aumento ainda maior do nível do mar, de até 3 metros, se atrair as geleiras ao redor com ela.”

Scambos é o coordenador líder dos EUA da International Thwaites Glacier Collaboration (ITGC), uma equipe de quase 100 cientistas financiada pela Fundação Nacional de Ciências dos EUA e pelo Conselho de Pesquisa do Ambiente Natural do Reino Unido dedicada a estudar a vulnerável geleira. A colaboração de cinco anos tem como objetivo coletar dados de instrumentos em toda a geleira e no oceano adjacente, e modelar o fluxo de gelo e o futuro do manto de gelo. O trabalho deles revelou grandes mudanças no gelo, na água ao redor e na área onde ele flutua na rocha abaixo.

No sopé da Thwaites há uma plataforma de gelo de 45 quilômetros de extensão, que começou a desmoronar. Crédito: Nasa Icebridge/James Yungel
Ataque por todos os ângulos

A Thwaites fica na Antártica Ocidental, fluindo por uma extensão de 120 km de costa congelada. Um terço da geleira, ao longo de seu lado oriental, flui mais lentamente do que o resto – é apoiado por uma plataforma de gelo flutuante, uma extensão flutuante da geleira que é mantida no lugar por uma montanha subaquática. A plataforma de gelo atua como uma cinta que impede o fluxo mais rápido do gelo rio acima. Mas a resistência do gelo que diminui a velocidade da Thwaites não vai durar muito, disse Erin Petitt, professora associada da Universidade Estadual do Oregon (EUA).

Abaixo da superfície, a água mais quente do oceano, circulando sob o lado flutuante do lado oriental, está atacando a geleira de todos os ângulos, descobriu sua equipe. Essa água está derretendo o gelo diretamente por baixo e, ao fazer isso, a geleira perde seu controle sobre a montanha subaquática. Enormes fraturas se formaram e também estão crescendo, acelerando seu desaparecimento, disse Pettit. Essa extensão flutuante da geleira Thwaites provavelmente sobreviverá apenas mais alguns anos.

Aquecedores de água usados pela equipe de Davis para produzir um furo no manto de gelo, fazer medições e instalar equipamentos. Crédito: Peter Davis/BAS
Derretimento por baixo

A água quente também é uma ameaça para a chamada “zona de aterramento”, a área onde a geleira se eleva do fundo do mar, disse Peter Davis, oceanógrafo físico do British Antarctic Survey (BAS). Davis e sua equipe usam água quente para perfurar buracos de acesso da superfície da plataforma de gelo até a cavidade do oceano centenas de metros abaixo. Eles descobriram que as águas do oceano na zona de aterramento são quentes, para os padrões polares, e salgadas, e geram condições primordiais para derreter a plataforma de gelo por baixo.

Peter Washam, pesquisador associado da Universidade Cornell (EUA), também estuda a zona de aterramento. Sua equipe baixou um robô subaquático de controle remoto através do poço para fazer medições do oceano, do gelo e do fundo do mar nessa região. Eles mapearam essas propriedades até o ponto em que o gelo e o fundo do mar entraram em contato. Washam descreve a zona de aterramento como “caótica”, com água quente, gelo irregular e um fundo íngreme e inclinado que permite que a água derreta rapidamente a camada de gelo por baixo.

A equipe de campo de Peter Washam após um mergulho bem-sucedido. Crédito: Schmidt/Dichek
Estabilidade impactada

Mas a montante dessa linha de flutuação, os pesquisadores descobriram que a água é realmente bombeada para baixo da camada de gelo a uma curta distância pelas marés. Lizzy Clyne, professora adjunta do Lewis and Clark College (EUA), e sua equipe estudam o mecanismo de bombeamento das marés que força fisicamente a água quente entre o gelo e a rocha em Thwaites. A porção flutuante da geleira sobe e desce com as marés. Esse movimento age como uma alavanca, bombeando água para baixo do manto de gelo. Além disso, a jusante da zona de aterramento na parte inferior da plataforma de gelo flutuante, o alongamento e o derretimento constantes estão criando rapidamente longos canais através do gelo onde a água pode fluir, impactando a estabilidade de longo prazo da plataforma de gelo, disse Clyne.

Conforme a Thwaites recua para dentro do manto de gelo, pode formar penhascos de gelo muito altos na frente do oceano. Anna Crawford, pesquisadora de pós-doutorado na Universidade de St. Andrews (Reino Unido), e sua equipe usam modelagem de computador para estudar a falha de penhasco de gelo: um processo pelo qual o gelo pode quebrar as extremidades da geleira em oceano aberto. O processo pode assumir muitas formas, mas todas elas podem levar ao recuo muito rápido da enorme geleira. O formato do leito rochoso da Antártida Ocidental torna a região vulnerável a um rápido recuo devido ao colapso de penhascos de gelo, já que penhascos cada vez mais altos podem ser expostos conforme o gelo recua. Isso pode levar a uma reação em cadeia de fratura, resultando em colapso, disse Crawford. Um desafio para a equipe é avaliar se, quando e com que rapidez isso pode ocorrer, mas uma grande perda de gelo é possível dentro de várias décadas a alguns séculos.

“Se a Thwaites desabasse, arrastaria consigo a maior parte do gelo da Antártida Ocidental”, disse Scambos. “Portanto, é fundamental ter uma ideia mais clara de como a geleira se comportará nos próximos 100 anos.” A pesquisa do ITCG, incluindo projeções futuras do nível do mar, será vital para os formuladores de políticas em seus esforços para mitigar e se adaptar aos impactos do aumento global do nível do mar, disse a equipe.

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