Mudanças climáticas estão cozinhando os salmões no Pacífico

Águas cada vez mais quentes no noroeste do Pacífico, devido ao aquecimento global, estão matando salmões antes que eles possam se reproduzir

Salmões mortos na água são retirados na Incubadora do Rio Hatchery. (Crédito: Howard Hsu)

A Reserva Indígena Tulalip fica no lado leste do Puget Sound, a cerca de 40 quilômetros ao norte de Seattle, Washington (EUA), onde a mudança nas estações é marcada pela chegada e saída do salmão. No coração da reserva está Tulalip Bay, onde os salmões retornam a cada primavera e outono antes de nadar contra a correnteza para desovar.

No folclore tribal, o povo de Tulalip é descendente de salmão. Como Cary Williams, que trabalha no centro cultural da tribo, conta a história, o antigo salmão via pessoas caminhando em terra e queria se tornar humano. Quando pediram ao avô que lhes desse forma humana, ele concedeu seu desejo e disse-lhes: “Eu vou cuidar de vocês, mas vocês devem cuidar de mim”.

Mas tornou-se cada vez mais difícil para o povo de Tulalip cuidar do salmão. Desde a década de 1980, o salmão selvagem do Pacífico tem enfrentado um declínio acentuado devido à sobrepesca, perda de habitat e poluição, deixando várias populações locais ameaçadas ou ameaçadas de extinção. Agora, a mudança climática está pondo essa espécie ainda mais em perigo.

Verões recentes no noroeste do Pacífico bateram recordes de calor, e temperaturas mais altas da água estão matando os salmões adultos antes que eles possam se reproduzir. Os salmões do Pacífico são anádromos, o que significa que passam sua juventude em rios e córregos de água doce, antes de passarem para os estuários e, em seguida, na idade adulta, vivem em oceano aberto. Os adultos retornam aos riachos onde nasceram no final de suas vidas para desovar. O calor extremo tornou essa jornada particularmente traiçoeira.

“Os maiores problemas que tivemos foram os verões quentes”, disse Trevor Jenison, que administra a Incubadora do Estado de Wallace River, no Estado de Washington. “O salmão não gosta de água morna. Eles são peixes de água fria. Quando os termômetros sobem para os 65 graus, eles ainda estão bem, mas começamos a nos deparar com problemas de doenças.”

As incubadoras aumentam as populações de salmão selvagem colhendo os salmões adultos que retornam a cada ano e incubando seus ovos em condições ideais para serem liberados no ano seguinte. As incubadoras também criam e liberam peixes jovens em rios e riachos, ajudando a garantir que eles cheguem à idade adulta. Embora alguns especialistas tenham sugerido que as incubadoras ameaçam a saúde das espécies a longo prazo, reproduzindo peixes mal adaptados à vida selvagem, a pesca do salmão no Noroeste do Pacífico depende delas. Mais de 75% de todos os salmões capturados em Puget Sound são peixes incubados.

O Departamento de Pesca e Caça de Washington não rastreia o número de peixes que chega aos locais de desova, mas morrem antes de poderem se reproduzir. No entanto, os trabalhadores das incubadoras do estado e tribais dizem que viram mais e mais peixes adultos perecerem nas águas antes que eles pudessem desovar. Não é só o calor que está ameaçando os peixes. A quantidade de neve cada vez menor privou os rios e riachos onde o salmão desova de uma fonte importante de água.

“Com níveis mais baixos de água e temperaturas da água mais altas, fica mais difícil para eles encontrarem os lugares seguros para sobreviver até que estejam prontos para desovar”, disse Ashley Caldwell, bióloga pesqueira do Tulalip Tribes, que explicou que o aumento das chuvas nos meses mais frios dificulta a vida do salmão também.

“As mudanças climáticas criaram chuvas muito mais altas nos meses de outono e inverno, que acabaram com as áreas de desova”, afirma. “Não é o ideal. Não é a chuva constante que estamos acostumados aqui em Washington. São essas chuvas do tipo monção que estamos recebendo. Tudo está ficando fora de sintonia.”

Salmões são salvos pelas pelas incubadoras. (Captura de tela de vídeo)

Agora, as incubadoras tribais estão respondendo às mudanças climáticas em seus planos de manejo e trabalhando para mitigar seu impacto no salmão. As medidas incluem o levantamento do número de salmões nos riachos, a adição de arejadores para manter os níveis de oxigênio elevados e o resfriamento da água, aumentando a taxa de fluxo.

“Estamos procurando mais fontes de água para adicionar mais fluxo durante esses momentos cruciais”, disse Jesse Rude, gerente assistente da incubadora Tulalip. “Há preocupações no futuro, que poderiam piorar, que o clima seria mais seco e mais quente do que o habitual ou que os fluxos cairiam ainda mais, mas estamos ativamente tomando providências para nos prepararmos para isso.”

No noroeste do Pacífico, o salmão é mais do que apenas comida. É uma espécie-chave que ajuda a manter os ecossistemas em equilíbrio. O salmão fornece alimento para baleias assassinas, pássaros, ursos e outros animais selvagens, e quando eles morrem, eles fornecem nutrientes para as florestas antigas.

“O salmão é o doador da vida. É o que fornece sustento para a vida do nosso povo”, disse Rude. “Antes da colonização, foi nisso que nosso povo centralizou suas vidas. Somos chamados de povo do salmão por um motivo.”

 

* Howard Hsu é um fotógrafo de Seattle, Washington (EUA). Ele produziu essa reportagem para a Nexus Media, uma agência de notícias sindicalizada que cobre clima, energia, política, arte e cultura.

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