Neve de Marte é empoeirada e pode derreter

Poeira deixa o gelo mais escuro, e isso afeta sua estabilidade

Neve em Marte: não exatamente branca como a nossa. Crédito: Nasa/JPL-Caltech/MSSS

Nas últimas duas décadas, os cientistas encontraram gelo em muitos locais de Marte. A maior parte do gelo marciano foi observada a partir de satélites orbitais como o Mars Reconnaissance Orbiter, da Nasa. Mas determinar o tamanho do grão e o conteúdo de poeira do gelo acima da superfície é um desafio. E esses aspectos do gelo são cruciais para ajudar os cientistas a determinar a idade do gelo e como ele foi depositado.

Assim, os cientistas planetários Aditya Khuller e Philip Christensen, da Universidade Estadual do Arizona (EUA), e Stephen Warren, um especialista em gelo e neve da Terra da Universidade de Washington (EUA), desenvolveram uma nova abordagem para determinar o quão empoeirado o gelo de Marte realmente é.

Combinando dados das sondas Phoenix Mars Lander e Mars Reconnaissance Orbiter, da Nasa, com simulações de computador usadas para prever o brilho da neve e do gelo glacial na Terra, eles conseguiram igualar o brilho do gelo marciano e determinar seu conteúdo de poeira. Seus resultados foram publicados na revista Journal of Geophysical Research: Planets, da União de Geofísica dos Estados Unidos (AGU, na sigla em inglês).

Neve empoeirada escavada pela sonda Phoenix Mars Lander, da Nasa, alguns centímetros abaixo da superfície. O quadrado azul representa o gelo e o quadrado vermelho representa o solo. Crédito: Nasa/JPL-Caltech/Universidade do Arizona/Texas A&M University
Semelhança

Como Marte é um planeta empoeirado, grande parte de seu gelo também é empoeirado e muito mais escuro do que a neve fresca que podemos ver na Terra. Quanto mais empoeirado o gelo, mais escuro e, portanto, mais quente ele fica, o que pode afetar sua estabilidade e evolução ao longo do tempo. Sob certas condições, isso também pode significar que o gelo pode derreter em Marte.

“Há uma chance de que esse gelo empoeirado e escuro derreta alguns centímetros”, disse Khuller. “E qualquer água líquida de subsuperfície produzida pelo derretimento será protegida da evaporação na fina atmosfera de Marte pelo manto de gelo sobrejacente.”

Com base em suas simulações, eles preveem que o gelo escavado pela Phoenix Mars Lander formado por uma precipitação de neve empoeirada, em algum momento dos últimos milhões de anos, é semelhante a outros depósitos de gelo encontrados anteriormente nas latitudes médias de Marte.

Ilustração de como pequenas quantidades de poeira marciana podem diminuir o brilho e alterar a cor da neve marciana. As linhas coloridas no gráfico (azul, vermelho, amarelo e violeta) correspondem a como pequenas quantidades de poeira reduzem o brilho da neve pura (representada por uma linha preta) em direção ao brilho da poeira marciana pura (representada por uma linha cinza). A “cor” simulada de cada tipo de neve/poeira é mostrada nos quadros à direita. Observe como a cor da neve com 0,1% de poeira parece muito semelhante à cor da poeira pura, como também pode ser visto no rover Curiosity após uma tempestade de poeira (direita). Crédito: Nasa/JPL-Caltech/MSSS
Simulações aprimoradas

“Acredita-se amplamente que Marte passou por várias eras glaciais ao longo de sua história, e parece que o gelo exposto nas latitudes médias de Marte é um resquício dessa antiga neve empoeirada”, disse Khuller.

Para as próximas etapas, a equipe espera analisar melhor as exposições ao gelo em Marte, avaliar se o gelo pode realmente derreter e aprender mais sobre a história do clima do planeta.

“Estamos trabalhando no desenvolvimento de simulações de computador aprimoradas do gelo marciano para estudar como ele evolui ao longo do tempo e se pode derreter para formar água líquida”, disse Khuller. “Os resultados deste estudo serão essenciais para o nosso trabalho porque saber o quão escuro é o gelo influencia diretamente o quão quente ele fica.”

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