Novo dinossauro superpredador é descoberto na Patagônia

O Llukalkan aliocranianus podia ser tão comprido quanto um elefante, tinha mordida extremamente poderosa, dentes muito afiados e garras enormes em suas patas

O Llukalkan aliocranianus na concepção artística de Jorge Blanco: predador temível. Crédito: Jorge Blanco e Journal of Vertebrate Paleontology

Uma pesquisa publicada na revista ‘Journal of Vertebrate Paleontology” descreve uma espécie de dinossauro recém-descoberta, Llukalkan aliocranianus, ou “aquele que causa medo”.

Há cerca de 80 milhões de anos, quando os tiranossauros governavam o hemisfério norte, esse réptil assemelhado era uma das dez espécies atualmente conhecidas de abelissaurídeos que floresciam nos continentes meridionais.

Um assassino temível, Llukalkan estava “provavelmente entre os principais predadores” da atual Patagônia argentina durante o Cretáceo Superior. A avaliação está ligada ao seu tamanho formidável (até cinco metros de comprimento), à mordida extremamente poderosa, aos dentes muito afiados, às enormes garras em seus pés e ao seu olfato apurado.

Protuberâncias e proeminências

Ele tinha um crânio curto e estranho, com ossos rugosos. Em vida, sua cabeça tinha protuberâncias e proeminências como alguns répteis atuais, como o monstro-de-gila ou algumas iguanas. Sua audição também era diferente de outros abelissaurídeos. A composição de seu crânio sugere que ele era melhor do que a maioria dos outros abelissaurídeos e semelhante ao dos crocodilos modernos.

Seu nome completo vem do idioma mapuche para “aquele que causa medo” (Llukalkan) e do latim para “crânio diferente” (aliocranianus).

Ele viveu na mesma pequena área e período de tempo que outra espécie de abelissaurídeo de dorso rígido, o Viavenator exxoni, apenas alguns milhões de anos antes do fim da era dos dinossauros.

Restos fósseis de Llukalkan e Viavenator foram encontrados a apenas 700 metros de distância na Formação Bajo de la Carpa. Ela fica perto do famoso local de fósseis em La Invernada, na Argentina.

Semelhanças com o tiranossauro

“Esta é uma descoberta particularmente importante porque sugere que a diversidade e a abundância de abelissaurídeos eram notáveis, não apenas na Patagônia, mas também em áreas mais específicas durante o período crepuscular dos dinossauros”, disse o dr. Federico Gianechini, paleontólogo da Universidade Nacional de San Luis (Argentina) e autor principal do estudo.

Abelisauridae era uma notável família de dinossauros terópodes com média de cinco a nove metros de comprimento que habitava principalmente a Patagônia e outras áreas do antigo subcontinente meridional Gondwana – reconhecido hoje como África, Índia, Antártida, Austrália e América do Sul. Até o momento, quase dez espécies deste temível predador foram descobertas na Patagônia. Os abelissaurídeos se assemelhavam ao tiranossauro em sua aparência geral, com braços pequenos e atarracados. Mas tinham crânios invulgarmente curtos e profundos que frequentemente exibiam cristas, protuberâncias e chifres e eram únicos.

Movendo-se verticalmente em seus membros posteriores com enormes garras que eles podem ter usado para cortar suas presas, o Llukalkan tinha mordidas extremamente poderosas e dentes muito afiados para derrubar suas presas enquanto se movia rapidamente graças às suas poderosas pernas traseiras.

Audição diferente

Os restos fossilizados de Llukalkan incluem uma caixa craniana soberbamente preservada e intacta. Essa nova espécie é semelhante em muitos aspectos ao Viavenator. Entre as diferenças, ele é menor que o Viavenator e os orifícios no crânio através dos quais as veias passam são maiores e mais separados da crista supraoccipital (um dos ossos que formam a caixa craniana).

Mas a característica mais distintiva do novo dinossauro é uma pequena cavidade posterior cheia de ar na zona do ouvido médio. Ela não havia sido vista em nenhum outro abelissaurídeo encontrado até agora. Sua existência significa que o Llukalkan provavelmente ouvia de forma diferente da dos outros abelisaurídeos. Sua audição muito provavelmente era melhor que a deles, e semelhante à de um crocodilo moderno, explica o coautor dr. Ariel Mendez, do Instituto Patagônico de Geologia e Paleontologia (Argentina). “Essa descoberta implica uma adaptação auditiva diferente de outros abelissaurídeos e, provavelmente, um sentido de audição mais apurado”, disse Mendez.

Independentemente de como ele possa ter vivido, a evidência fóssil das adaptações de Llukalkan sugere que os abelissaurídeos estavam florescendo pouco antes da extinção dos dinossauros. “Esses dinossauros ainda estavam experimentando novos caminhos evolutivos e se diversificando de forma rápida antes de morrerem completamente”, acrescentou Mendez.

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