Novos estudos detalham como um asteroide dizimou os dinossauros há 66 milhões de anos

Novos estudos detalham como um asteroide dizimou os dinossauros há 66 milhões de anos
Novos estudos detalham como um asteroide dizimou os dinossauros há 66 milhões de anos (Foto: Freepik)

A cratera Chicxulub, escondida abaixo das águas do Golfo do México, marca o local do impacto de um asteroide que atingiu a Terra há 66 milhões de anos. Esse evento cataclísmico foi a quinta extinção em massa, levando à extinção de cerca de 80% de todas as espécies animais, incluindo os dinossauros não-aves.

E novos estudos sobre a geologia em Chicxulub e em todo o mundo ajudaram os cientistas a determinarem o que realmente aconteceu naquele dia e os anos que se seguiram.

De acordo com um estudo de 2020 publicado na revista Nature Communications, mesmo antes de o asteroide bater, ele foi preparado para a dizimação, colidindo com a Terra no ângulo mais destrutivo. Ele tinha cerca de 12 quilômetros de diâmetro e estava viajando cerca de 43.000 km/h quando criou uma cicatriz de 200 km na superfície do planeta, disse Sean Gulick, um professor pesquisador no Instituto de Geofísica da Universidade do Texas, que liderou o estudo.

Mais importante, o asteroide atingiu o planeta a cerca de 60 graus acima do horizonte. Este ângulo foi particularmente destrutivo porque permitiu que o impacto do asteroide ejetasse uma grande quantidade de poeira e aerossóis para a atmosfera.

Sean apontou para as evidências de seu colega na região para apoiar as simulações para o impacto em ângulo, incluindo a estrutura assimétrica da cratera, a posição das rochas do manto curvadas para cima (dobradas para cima), as sequências únicas de sedimentos em núcleos coletados da região e, em em particular, a ausência de um tipo distinto de rocha, chamados “evaporitos”, nos núcleos, como halita e gesso.

A equipe de pesquisadores estimou que o impacto teria vaporizado as rochas evaporíticas, enviando 325 gigatoneladas de enxofre na forma de aerossóis de enxofre, bem como 435 gigatoneladas de dióxido de carbono, para a atmosfera.

O material lançado na atmosfera consistia em grande parte de rocha pulverizada e gotículas de ácido sulfúrico, proveniente de rochas marinhas ricas em sulfato, conhecidas como anidrita, que vaporizaram durante a queda do asteróide, de acordo com um estudo de 2014 publicado na revista Nature Geoscience. Esta nuvem de material microscópico criou uma mortalha ao redor do planeta, reduzindo a entrada de luz e calor solar.

O resfriamento de longo prazo resultante alterou drasticamente o clima do planeta. Um estudo de 2016 na revista Geophysical Research Letters descobriu que a temperatura média nos trópicos despencou de 27ºC para 5ºC. À medida que a luz solar que entrava escurecia, a fotossíntese diminuía e a base da cadeia alimentar na terra e no oceano entrava em colapso, derrubando os dinossauros e muitos outros animais.

Enquanto isso, o ácido sulfúrico aerotransportado levou a uma chuva ácida letal que choveu por dias após o impacto, matando inúmeros animais marinhos que viviam nas partes superiores dos oceanos, bem como em lagos e rios, descobriu o estudo de 2014.

Além disso, o impacto criou enormes tsunamis. A onda atingiu inicialmente quase 1,5 km de altura e viajou 143 km/h, e outras ondas atingiram alturas enormes, incluindo até 15 m no Oceano Atlântico e 4 m no Oceano Pacífico Norte, de acordo com pesquisas de modelagem.

A evidência das ondas gigantescas é preservada no registro de sedimentos ao redor da Louisiana, nos EUA. Um levantamento sísmico 3D da geologia sob a Louisiana revelou grandes ondulações assimétricas de 16 m de altura que apontam para o local do impacto no Golfo.

Outro ponto relevante do impacto são os incêndios florestais causados pelas rochas pulverizadas e as cinzas caindo em cascata de volta à superfície. A fumaça e as cinzas adicionais provavelmente contribuíram para o resfriamento da mortalha, reduzindo ainda mais a entrada de luz solar.

Mas enquanto outros eventos espetaculares, incluindo incêndios florestais e tsunamis, capturam a imaginação, Gulick acredita que o maior problema foram as mudanças na atmosfera da Terra, onde a mortalha medonha levou ao resfriamento que durou mais de uma década. “A única maneira de fazer um evento de extinção em massa é mexer com algo que afeta todo o planeta”, disse ele. “Aqui você tem evidências diretas de que isso está acontecendo.”

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