Participantes da Corrida do Ouro na Califórnia comiam bacalhau do Atlântico

Descoberta ajuda a compreender melhor o comércio marítimo de meados do século 19

Bacalhau de secagem em Flake Yard em Gloucester, Massachusetts, nordeste dos EUA. Crédito: fotografia histórica/cortesia da Universidade de Washington

San Francisco, na Califórnia (EUA), tem sido um destino para os amantes de iguarias importadas desde os primeiros dias da Corrida do Ouro naquele estado. De acordo com um estudo publicado na revista Journal of Anthropological Research, uma escavação em Thompson’s Cove, em San Francisco, mostrou que “o bacalhau do Atlântico foi importado durante a década de 1850, provavelmente como um produto (em grande parte) desossado, seco e salgado da costa leste dos Estados Unidos”. Os resultados ressaltam a importância do comércio marítimo global no norte da Califórnia durante a Corrida do Ouro.

A coautora Brittany Bingham, doutoranda em antropologia na Universidade do Kansas (EUA), realizou análises genéticas em 18 ossos de bacalhau recuperados de Thompson’s Cove para determinar se eles vieram de bacalhau capturado nas águas profundas próximas do Pacífico ou foram enviados em pacotes de barco da pesca no Atlântico. Seus resultados em cinco espécimes de DNA antigo mostram que o bacalhau do Atlântico foi importado durante o começo da Corrida do Ouro.

Bingham disse que os ossos tendem a ser mais bem preservados e mais adequados para análise do que outros materiais deixados para trás pelo rápido aumento da população de San Francisco. (No primeiro ano da Corrida do Ouro, entre 1848 e 1849, a população residente na área aumentou rapidamente de 800 para mais de 20 mil.)

Importância do DNA

“Os ossos ficam mais bem preservados do que outras coisas que não duram no registro arqueológico também”, disse ela. “Você não obterá uma amostra de DNA de qualidade de todos os ossos – alguns estão queimados e o solo e outros fatores podem afetar a preservação. Então, normalmente verificamos o DNA e determinamos o que estamos olhando. Mas muitas vezes as pessoas movem os ossos para outros lugares e talvez eles sejam jogados em um lugar diferente do resto dos ossos. Então, você não tem o espécime inteiro para olhar. É aí que pessoas como eu entram em ação. Pegamos um pequeno pedaço de osso que pode ter sido encontrado e descobrimos de onde ele realmente veio.”

Os resultados da análise de Bingham estiveram entre os primeiros resultados arqueológicos a confirmar as descobertas de jornais e faturas históricas: o início da história de San Francisco incluía a importação de uma grande variedade de peixes e frutos do mar para apoiar o boom populacional.

O projeto surgiu quando o Edifício Musto, construído em 1907 em Thompson’s Cove – onde a cidade foi assentada inicialmente –, realizou uma reforma obrigatória para ser mais resistente a terremotos, acionando uma lei de conformidade da Califórnia que exige trabalho arqueológico em conjunto com a construção no local. Hoje, o prédio abriga um clube social privado.

Vértebra caudal de um bacalhau do Atlântico em Thompson’s Cove analisada no estudo versus (b) vértebra caudal de bacalhau do Pacífico de uma coleção comparativa contemporânea. Crédito: Cortesia de Gabriel M. Sanchez, Departamento de Antropologia, Universidade Estadual de Michigan
Trabalho difícil

Kale Bruner, que obteve seu doutorado em antropologia na Universidade do Kansas, trabalhou no local de Thompson’s Cove durante a construção. Hoje, Bruner atua como pesquisador associado no Museu das Aleutas.

“O trabalho de conformidade é desafiador de várias maneiras porque você realmente não tem muito controle sobre as escavações, e este caso foi um exemplo extremo disso – as condições de trabalho de campo eram opressoras. E fui o único arqueólogo no sítio”, disse Bruner. “Felizmente, eles estavam escavando terra em apenas um local por vez, então eu só tinha uma peça de maquinário para observar, mas estávamos encontrando materiais arqueologicamente significativos constantemente. Foram dois anos essencialmente monitorando esse tipo de atividade e documentando tão rapidamente quanto possível tudo o que estava sendo descoberto.”

Além das evidências de bacalhau do Atlântico, os autores relataram cerca de 8 mil espécimes ou fragmentos de ossos de animais no total, e um número total de artefatos coletados que chegou a quase 70 mil. O trabalho renderá mais artigos acadêmicos sobre o significado histórico do sítio.

O autor principal Cyler Conrad, professor assistente adjunto de antropologia da Universidade do Novo México e arqueólogo do Laboratório Nacional de Los Alamos, publicou outras descobertas do trabalho em Thompson’s Cove, incluindo evidências de um comércio de couro e sebo na Califórnia, alimentação de animais selvagens, caça de patos e gansos, e até importação de tartarugas de Galápagos.

Ele descreveu a era da Corrida do Ouro como empolgante e caótica, uma época que, de certa forma, refletia os problemas da cadeia de suprimentos que assolavam o mundo na era da covid-19.

Logística complicada

“Durante a Corrida do Ouro, os navios demoravam vários meses para chegar a San Francisco. Então, muitas vezes, quando você precisava das coisas, não era quando elas chegavam, e quando as coisas chegavam, muitas vezes não eram mais necessárias”, disse Conrad. “Você acha essas descrições de San Francisco como um tipo de bagunça lamacenta, uma espécie de cidade de tendas onde havia barracos enfileirados até a costa, apenas empilhados com caixotes e caixas. Mesmo em Thompson’s Cove, creio que Kale escavou vários caixotes essencialmente intactos de frigideiras e cabeças de pás. Você pode imaginar que carregamentos de pás podiam chegar, mas talvez todos já tivessem uma pá ou talvez fosse inverno e ninguém estivesse nos campos de ouro e você tem todo esse material que se acumulou ao longo da costa – mas isso era conveniente para o nosso trabalho.”

Segundo Conrad, o trabalho para determinar as origens atlânticas dos ossos de bacalhau encontrados no local foi uma contribuição significativa para a compreensão do comércio marítimo da época, quando o bacalhau do Atlântico era enviado de barco ao redor do Cabo Horn ou remetido para o Panamá e depois transportado através do istmo, antes de ser enviado para as jazidas de ouro do norte da Califórnia.

“Temos uma reunião de material realmente fascinante e é notável que encontramos apenas 18 ossos que podemos identificar com o gênero de bacalhau do Atlântico”, disse ele. “O trabalho de DNA de Brittany foi fundamental para isso porque é difícil distinguir entre ossos de bacalhau do Atlântico e do Pacífico – a morfologia de seus ossos é virtualmente a mesma. Conseguimos ligar o DNA do trabalho de Brittany com algumas pequenas diferenças nas vértebras da cauda (…). Se você pensar em como o bacalhau era preparado e salgado, eles removiam quase todos os ossos, exceto os últimos. Talvez esse bacalhau tenha sido preparado e exportado rapidamente da Costa Leste, por causa dessa corrida para as jazidas de ouro e da demanda por alimentos. Talvez eles estivessem apenas enviando tudo o que podiam. Existem alguns detalhes interessantes nos ossos de bacalhau, e nunca teríamos sido capazes de responder a essas perguntas sem DNA. Isso realmente apoia essa identificação de que, sim, era bacalhau do Atlântico – e abre uma janela totalmente nova para essa experiência humana.”

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