Pesquisadores encontram local de degelo acentuado na Antártida

Expedição japonesa descobriu um ponto no leste antártico onde a taxa de derretimento está igual ou maior do que o recorde observado antes naquele lado do continente

Navio quebra-gelo japonês perto da ponta da geleira Shirase: taxa de derretimento do gelo surpreendeu os cientistas. Crédito: Kazuya On

O gelo está derretendo a uma taxa surpreendentemente rápida sob a língua da geleira Shirase, no leste da Antártida, devido ao fluxo contínuo de água do mar quente na baía de Lützow-Holm. A descoberta foi publicada na revista “Nature Communications”.

Cientistas da Universidade de Hokkaido (Japão) identificaram um ponto crítico atípico de derretimento de subgeleiras no leste da Antártida. Suas descobertas podem promover novos conhecimentos e previsões do aumento do nível do mar causado pela perda de massa das camadas de gelo do continente no sul do planeta.

A 58ª Expedição Japonesa de Pesquisa Antártica teve uma oportunidade muito rara de realizar observações em navios perto da ponta da geleira Shirase, na Antártida Oriental, quando grandes áreas de gelo marinho pesado se romperam, dando-lhes acesso à baía congelada de Lützow-Holm, na qual a geleira se projeta.

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“Nossos dados sugerem que o gelo diretamente abaixo da língua da geleira Shirase está derretendo a uma taxa de 7 a 16 metros por ano”, disse o professor assistente Daisuke Hirano, do Instituto de Ciência de Baixa Temperatura da Universidade de Hokkaido. “Isso é igual ou talvez até supere a taxa de derretimento sob a plataforma de gelo Totten, que se pensava estar experimentando a maior taxa de derretimento na Antártida Oriental, a uma taxa de 10-11 metros por ano.”

Pouca atenção

O manto de gelo da Antártida, a maior parte do qual fica no leste da Antártida, é o maior reservatório de água doce da Terra. Se tudo derreter, pode levar a um aumento de 60 metros no nível do mar global. As previsões atuais estimam que o nível do mar global aumentará um metro em 2100 e mais de 15 metros em 2500. Portanto, é muito importante que os cientistas tenham uma compreensão clara de como o gelo continental da Antártida está derretendo e possam prever com mais precisão as flutuações do nível do mar.

A maioria dos estudos sobre a interação oceano-gelo foi conduzida nas plataformas de gelo da Antártida Ocidental. As plataformas de gelo no leste da Antártida têm recebido muito menos atenção, porque se pensa que as cavidades de água sob a maioria delas são frias, protegendo-as do derretimento.

Durante a expedição de pesquisa, Daisuke Hirano e colaboradores coletaram dados sobre a temperatura da água, salinidade e níveis de oxigênio de 31 pontos na área entre janeiro e fevereiro de 2017. Eles combinaram essas informações com dados de correntes e vento da área, medições de radar do gelo e modelagem por computador para compreender a circulação oceânica sob a língua da geleira Shirase na base da geleira no interior.

Derretimento ao longo do ano

Os dados dos cientistas sugerem que o derretimento está ocorrendo como resultado do fluxo de água quente e profunda em direção à base da língua da geleira Shirase. A água quente se move ao longo de um profundo vale oceânico subaquático e, em seguida, flui para cima ao longo da base da língua, aquecendo e derretendo o gelo. As águas quentes que carregam o gelo derretido fluem para fora, misturando-se com a água do degelo glacial.

A equipe descobriu que esse derretimento ocorre o ano todo, mas é afetado pelos ventos de leste, ao longo da costa, que variam sazonalmente. Quando os ventos diminuem no verão, o influxo de águas quentes profundas aumenta, acelerando a taxa de derretimento.

“Planejamos incorporar esses dados e outros dados futuros em nossos modelos de computador, o que nos ajudará a desenvolver previsões mais precisas das flutuações do nível do mar e das mudanças climáticas”, disse Daisuke Hirano.

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