Planta diferente de tabaco era fumada há 1.400 anos na América do Norte

Sumagre-liso era consumido por índios em áreas do atual estado de Washington, no noroeste dos EUA

Réplicas de cachimbos usadas para “fumar” experimentalmente tabaco e outras plantas nativas nos laboratórios da WSU para o estudo. O resíduo carbonizado é então extraído, quimicamente “impresso” e comparado ao resíduo de antigos cachimbos arqueológicos. Crédito: WSU

Habitantes do que hoje é o estado de Washington, no noroeste dos Estados Unidos, fumavam a planta sumagre-liso (Rhus glabra) há mais de 1.400 anos. A descoberta, feita por pesquisadores da Universidade Estadual de Washington (WSU, nos EUA), marca a primeira vez que cientistas identificaram resíduos de uma planta que não é tabaco em um cachimbo estudado por arqueólogos.

Desenterrado no centro de Washington, o cachimbo usado por um nativo americano também continha resíduos de N. quadrivalvis, uma espécie de tabaco atualmente não encontrada na região, mas que se acredita ter sido amplamente cultivada no passado. Até agora, apenas se especulava sobre o uso de misturas específicas de plantas para fumar por povos antigos no noroeste dos EUA.

“O tabagismo costumava ter um papel religioso ou cerimonial para as tribos nativas americanas e nossa pesquisa mostra que essas plantas específicas eram importantes para essas comunidades no passado”, disse Korey Brownstein, ex-aluno de doutorado da WSU, atualmente na Universidade de Chicago (EUA) e principal autor de um estudo sobre essa pesquisa, publicado na revista “Frontiers in Molecular Biosciences”. “Acreditamos que a Rhus glabra pode ter sido misturada ao tabaco por suas qualidades medicinais e por melhorar o sabor da fumaça.”

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A descoberta foi possível graças a um novo método de análise que pode detectar milhares de compostos vegetais (ou metabólitos) em resíduos coletados de canos, tigelas e outros artefatos arqueológicos. Os compostos podem então ser utilizados para identificar quais plantas foram fumadas ou consumidas.

Nova tecnologia

“Ele não apenas diz a você ‘sim, você encontrou a planta na qual está interessado’, mas também pode dizer o que mais estava sendo fumado”, disse David Gang, professor do Instituto de Química Biológica da WSU e coautor do estudo. “Não seria exagero dizer que essa tecnologia representa uma nova fronteira na arqueoquímica.”

Anteriormente, a identificação de resíduos de plantas antigas dependia da detecção de um número limitado de biomarcadores, como nicotina, anabasina, cotinina e cafeína. Gang disse que o problema dessa abordagem é que, enquanto a presença de um biomarcador como a nicotina mostra que o tabaco foi fumado, ele não distingue de qual espécie se tratava.

“Além disso, se você estiver procurando apenas alguns biomarcadores específicos, não poderá dizer o que mais foi consumido no artefato”, disse Gang.

Além de identificar a primeira planta que não é de tabaco fumada em um cachimbo arqueológico, o trabalho dos pesquisadores da WSU também ajuda a elucidar a complexa evolução do comércio de tabaco no noroeste dos EUA.

A análise de um segundo cachimbo usado por pessoas que moravam no centro de Washington após o contato com euroamericanos revelou a presença de uma espécie de tabaco diferente, a N. rustica, que foi cultivada por povos nativos na costa leste do que hoje são os Estados Unidos.

Informações importantes

“Nossas descobertas mostram que as comunidades nativas americanas interagiram amplamente entre e dentro das regiões ecológicas, incluindo o comércio de sementes e materiais de tabaco”, disse Shannon Tushingham, professora assistente de antropologia da WSU e coautora do estudo. “A pesquisa também põe em dúvida a visão comum de que o comércio de tabaco cultivado pelos europeus ultrapassou o uso de plantas de fumo cultivadas de forma nativa após o contato euroamericano.”

No futuro, o trabalho dos pesquisadores da WSU poderá ajudar os cientistas que estudam sociedades antigas nas Américas e em outros lugares do mundo a identificar quais espécies de plantas os povos antigos estavam consumindo, fornecendo informações importantes sobre a evolução do uso de drogas e dinâmicas homem-planta semelhantes.

Mais perto de casa, a equipe da WSU também está empregando seu trabalho, ajudando a confirmar as conexões entre as práticas antigas de gerenciamento de plantas antes da chegada dos colonos ocidentais com as tradições culturais de comunidades indígenas modernas, como a tribo nez perce. Os pesquisadores compartilharam seu trabalho com membros da tribo, que também usaram algumas das sementes do estudo para cultivar algo do tabaco pré-contato. Fumar tabaco é uma tradição sagrada para os grupos nativos americanos, incluindo os nez perce, colville e outras tribos do noroeste, e até agora era impossível dizer que tipo de tabaco seus ancestrais fumavam.

“Pegamos uma estufa inteira para cultivar essas plantas e coletamos milhões de sementes para que o povo nez perce pudesse reintroduzir essas plantas nativas de volta em suas terras”, disse Brownstein. “Acho que esses tipos de projetos são tão importantes porque ajudam a criar confiança entre nós e as comunidades tribais e mostram que podemos trabalhar juntos para fazer descobertas.”

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