Por que os girassóis se voltam para o leste? Dúvida respondida

Um dos motivos é a produção de mais descendentes da planta, descobriram pesquisadores californianos

Girassóis: preferência pelo leste explicada. Crédito: Pixabay/CC0 Public Domain

Os girassóis enfrentam o sol nascente porque o aumento do calor matinal atrai mais abelhas e também ajuda as plantas a se reproduzirem com mais eficiência, de acordo com um estudo realizado por pesquisadores da Universidade da Califórnia em Davis (EUA). Os resultados foram publicados na revista New Phytologist.

“É impressionante que eles estejam voltados para o leste”, disse Stacey Harmer, professora de biologia vegetal da Faculdade de Ciências Biológicas da Universidade da Califórnia em Davis e autora sênior do artigo. “É melhor para eles enfrentarem o leste, pois produzem mais descendentes.”

Enquanto os girassóis estão crescendo, suas cabeças giram para frente e para trás para rastrear o sol durante o dia. Trabalhos anteriores do laboratório de Harmer mostraram que esse rastreamento é controlado pelo relógio circadiano interno da planta.

Abelhas atraídas

Mas, à medida que as inflorescências das flores, ou capítulos, amadurecem e seus caules se tornam rígidos e lenhosos, esse movimento diminui até que as cabeças fiquem todas voltadas para o sol da manhã.

Quando mudou a orientação dos girassóis virando seus vasos, a pós-doutoranda Nicky Creux percebeu que as flores voltadas para o leste atraíam muito mais abelhas, especialmente pela manhã, do que as plantas voltadas para o oeste.

Em uma série de experimentos, Creux, Harmer e colegas descobriram que os capítulos voltados para o leste eram significativamente mais quentes pela manhã do que os voltados para o oeste. Esse calor traz um benefício energético para as abelhas forrageiras no início da manhã, disse Harmer. A luz solar direta também ilumina marcas ultravioleta nas pétalas das flores que são visíveis às abelhas, mas não aos olhos humanos.

Abelhas visitando girassóis voltados para o oeste (esquerda) versus girassóis voltados para o leste pela manhã. Virar para o leste permite que os girassóis se aqueçam mais rapidamente e afeta o desenvolvimento das florzinhas, promovendo a polinização e o sucesso reprodutivo.

Orientação afeta liberação de pólen

Um girassol é, na verdade, um composto de centenas, às vezes milhares, de flores individuais. Essas florzinhas individuais se desenvolvem primeiramente na borda externa do capítulo da flor, formando padrões espirais característicos.

A orientação das plantas também afetou o desenvolvimento da flor e o sucesso reprodutivo. As plantas voltadas para o leste tendem a produzir sementes maiores e mais pesadas. Elas também liberam pólen no início da manhã, coincidindo com os horários de visita das abelhas.

Esses efeitos pareciam ser controlados pela temperatura no capítulo da flor. Quando os pesquisadores usaram um aquecedor portátil para aquecer os botões voltados para o oeste, conseguiram resultados semelhantes aos dos botões voltados para o leste.

Finalmente, Evan Brown, um graduando supervisionado por Ben Blackman na Universidade da Virgínia (EUA), pegou plantas masculinas estéreis, que podiam produzir sementes, mas não produzir pólen, e as cercou com plantas normais voltadas para leste ou oeste. Usando a genotipagem, eles conseguiram distinguir se as plantas masculinas estéreis eram polinizadas por plantas voltadas para o leste ou oeste. A equipe descobriu que o pólen das plantas voltadas para o leste era responsável por mais descendentes do que o das plantas voltadas para o oeste.

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