Por que placa tectônica africana está girando

Processo observado por GPS na microplaca Victoria está ligado à configuração de regiões mais fracas e mais fortes da litosfera terrestre, indica estudo alemão

A bacia de Olorgesailie, no Vale do Rift, no Quênia, parte do ramo oriental do Sistema do Rift da África Oriental. No fundo, a alta topografia das falhas de borda do Rift. Crédito: Corinna Kalich, Universidade de Potsdam

O Sistema do Rift da África Oriental (Ears, na sigla em inglês) é um limite tectônico de placas formado recentemente, a partir do qual o continente africano está sendo separado em várias placas. O sistema inclui vários ramos de fenda e uma ou mais chamadas microplacas menores. De acordo com os dados de GPS, a microplaca Victoria está se movendo em uma rotação no sentido anti-horário em relação à África, em contraste com as outras placas envolvidas.

Hipóteses anteriores sugeriram que essa rotação é impulsionada pela interação de uma pluma de manto – um fluxo ascendente de rocha quente dentro do manto da Terra – com o espesso cráton (tipo de estrutura geológica caracterizada, em geral, pela sua estabilidade e composição antiga) da microplaca e o sistema de fenda. Mas agora, pesquisadores do Centro Alemão de Pesquisa em Geociências GFZ, em Potsdam, liderados por Anne Glerum, encontraram evidências que sugerem que a configuração de regiões litosféricas mais fracas e mais fortes controla predominantemente a rotação de microplacas continentais e a Victoria em particular. Suas descobertas foram publicadas na revista “Nature Communications”.

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Reconstrução de movimentos

No artigo, os pesquisadores argumentam que uma configuração específica de cinturões móveis mecanicamente mais fracos e regiões litosféricas mais fortes no sistema leva a ramos de fendas curvos e sobrepostos que, sob movimento das principais placas tectônicas, induzem uma rotação. Eles usaram modelos numéricos tridimensionais na escala de todo o Ears para calcular a dinâmica da litosfera e do manto superior dos últimos 10 milhões de anos.

Nuvens são refletidas no lago Magadi, no Quênia, localizado no ramo oriental do Sistema do Rift da África Oriental. Os flancos altos e altos das falhas de borda do Rift podem ser vistos ao fundo. Crédito: Corinna Kalich, Universidade de Potsdam

“Tais modelos grandes rodam em aglomerados de computação de alto desempenho”, diz Anne Glerum, principal autora do estudo. “Testamos a força preditiva de nossos modelos comparando suas previsões de velocidade com dados derivados de GPS e nossas previsões de estresse com o World Stress Map, uma compilação global de informações sobre o atual campo de estresse da crosta mantido desde 2009. Isso mostrou que o melhor ajuste foi obtido com um modelo que incorpora as distribuições de força de primeira ordem da litosfera do Ears, como a que preparamos.”

Acredita-se que haja muito mais microplacas e fragmentos continentais na Terra que giram ou já giraram. O mecanismo de rotação de microplacas acionado pela litosfera sugerido no novo artigo ajuda a interpretar essas rotações observadas e a reconstruir os movimentos tectônicos das placas ao longo da história da Terra.

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