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Featured13/05/2022

Quanto das principais colheitas do mundo alimenta humanos? Você vai se surpreender

Cultivo de soja em Goiás. O Brasil exporta soja e a utiliza internamente para fazer ração animal e biodiesel. Crédito: Pxfuel

13/05/22 - 13h02min

A crescente competição por muitas das culturas importantes do mundo está enviando quantidades crescentes para outros usos que não a alimentação direta das pessoas. Esses usos concorrentes incluem a fabricação de biocombustíveis; conversão de colheitas em ingredientes de processamento, como farinha de gado, óleos hidrogenados e amidos; e vendê-los nos mercados globais para países que podem pagar por eles.

Em um estudo recém-publicado, meus coautores e eu estimamos que, em 2030, apenas 29% das colheitas globais das dez principais culturas podem ser consumidas diretamente como alimento nos países onde foram produzidas, abaixo dos cerca de 51% na década de 1960. Também projetamos que, por causa dessa tendência, é improvável que o mundo alcance uma das principais metas de desenvolvimento sustentável: acabar com a fome até 2030.

Outros usos

Outros 16% das colheitas dessas culturas em 2030 serão usados ​​como ração para o gado, juntamente com parcelas significativas das culturas que vão para processamento. Isso acaba produzindo ovos, carne e leite – produtos que normalmente são consumidos por pessoas de renda média e alta, em vez de pessoas desnutridas. As dietas em países pobres dependem de alimentos básicos como arroz, milho, pão e óleos vegetais.

As culturas que estudamos – cevada, mandioca, milho, dendê, colza (canola), arroz, sorgo, soja, cana-de-açúcar e trigo – representam juntas mais de 80% de todas as calorias das culturas colhidas. Nosso estudo mostra que a produção de calorias nessas culturas aumentou mais de 200% entre as décadas de 1960 e 2010.

Hoje, no entanto, as colheitas de culturas para processamento, exportação e usos industriais estão crescendo. Até 2030, estimamos que as culturas de processamento, exportação e uso industrial provavelmente serão responsáveis ​​por 50% das calorias colhidas em todo o mundo. Quando adicionamos as calorias bloqueadas nas culturas usadas como ração animal, calculamos que, até 2030, cerca de 70% de todas as calorias colhidas dessas 10 principais culturas terão outros usos além da alimentação direta de pessoas famintas.

Servindo os ricos, não os pobres

Essas profundas mudanças mostram como e onde a agricultura e o agronegócio estão respondendo ao crescimento da classe média global. À medida que a renda aumenta, as pessoas demandam mais produtos de origem animal e alimentos processados ​​convenientes. Eles também usam mais produtos industriais que contêm ingredientes à base de plantas, como biocombustíveis, bioplásticos e produtos farmacêuticos.

Muitas culturas cultivadas para exportação, processamento e usos industriais são variedades especialmente criadas das dez principais culturas que analisamos. Por exemplo, apenas cerca de 1% do milho cultivado nos EUA é milho doce, o tipo que as pessoas comem fresco, congelado ou enlatado. O resto é principalmente o chamado milho de campo, que é usado para fazer biocombustíveis, ração animal e aditivos alimentares.

As culturas plantadas para esses usos produzem mais calorias por unidade de terra do que as colhidas para uso alimentar direto, e essa lacuna está aumentando. Em nosso estudo, calculamos que as culturas de uso industrial já produzem duas vezes mais calorias do que as colhidas para consumo direto de alimentos, e seu rendimento está aumentando 2,5 vezes mais rápido.

A quantidade de proteína por unidade de terra das culturas de processamento é o dobro das culturas alimentares e está aumentando a uma taxa de 1,8 vez a das culturas alimentares. As culturas colhidas para consumo direto de alimentos tiveram os rendimentos mais baixos em todas as métricas de medição e as menores taxas de melhoria.

Mais alimentos para os famintos

O que isso significa para reduzir a fome? Estimamos que até 2030, o mundo estará colhendo calorias suficientes para alimentar sua população projetada – mas não usará a maioria dessas culturas para consumo direto de alimentos.

De acordo com nossa análise, 48 países não produzirão calorias suficientes dentro de suas fronteiras para alimentar suas populações. A maioria desses países está na África Subsaariana, mas também incluem nações asiáticas, como Afeganistão e Paquistão, e países do Caribe, como Haiti.

Cientistas e especialistas agrícolas trabalharam para aumentar a produtividade das culturas alimentares em países onde muitas pessoas estão subnutridas, mas os ganhos até agora não foram suficientes. Pode haver maneiras de persuadir nações mais ricas a cultivar mais alimentos e desviar essa produção extra para países subnutridos, mas essa seria uma solução de curto prazo.

Meus colegas e eu acreditamos que o objetivo mais amplo deveria ser obter mais colheitas em países com insegurança alimentar que são usadas diretamente como alimento e aumentar seus rendimentos. Acabar com a pobreza, o principal objetivo de desenvolvimento sustentável da ONU, também permitirá que os países que não podem produzir alimentos suficientes para atender às suas necessidades domésticas importem de outros fornecedores. Sem mais foco nas necessidades das pessoas subnutridas do mundo, eliminar a fome continuará sendo um objetivo distante.

* Deepak Ray é cientista sênior na Universidade de Minnesota (EUA).

** Este artigo foi republicado do site The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original aqui.

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