Ricos, pobres e pandemias: as lições da peste bubônica

O “Decameron”, escrito por Boccaccio após a passagem da Peste Negra pela Itália, mostra a distância entre os mais ricos, isolados em propriedades no campo, e as classes média e baixa, expostas à infecção e à morte

Ilustração de Jean Fouquet (1420-1481) para o "Decameron": com a obra, Boccaccio queria fazer seus leitores pensarem na responsabilidade com os outros. Crédito: Bavarian State Library/Wikimedia

O coronavírus pode infectar qualquer pessoa, mas relatórios recentes mostraram que seu status socioeconômico pode desempenhar um grande papel, com uma combinação de segurança no trabalho, acesso a assistência médica e mobilidade aumentando a lacuna nas taxas de infecção e mortalidade entre ricos e pobres.

Os ricos trabalham remotamente e fogem para resorts ou segundas residências no litoral ou no campo, enquanto os pobres urbanos são embalados em pequenos apartamentos e obrigados a continuar aparecendo no trabalho.

Como medievalista, já vi uma versão dessa história antes.

LEIA TAMBÉM: Pandemias: o que a literatura do mundo nos ensina sobre elas

Após a Peste Negra de 1348 na Itália, o escritor italiano Giovanni Boccaccio escreveu uma coleção de cem novelas intituladas Decameron. Essas histórias, embora fictícias, nos dão uma janela para a vida medieval durante a Peste Negra – e como algumas das mesmas fissuras se abriram entre ricos e pobres. Hoje, os historiadores culturais vêem o Decameron como uma fonte inestimável de informações sobre a vida cotidiana na Itália do século 14.

Abordagem inovadora

Boccaccio nasceu em 1313, filho ilegítimo de um banqueiro florentino. Um produto da classe média, ele escreveu, no Decameron, histórias sobre comerciantes e criados. Isso era incomum para o seu tempo, pois a literatura medieval tendia a se concentrar nas vidas da nobreza.

O Decameron começa com uma descrição gráfica emocionante da Peste Negra, que era tão virulenta que uma pessoa que a contraía morreria dentro de quatro a sete dias. Entre 1347 e 1351, a doença matou entre 40% e 50% da população da Europa. Alguns membros da família de Boccaccio morreram.

Nessa seção de abertura, Boccaccio descreve os ricos se isolando em casa, onde desfrutam de vinhos e provisões de qualidade, música e outros entretenimentos. Os muito mais ricos – que Boccaccio descreve como “cruéis” – abandonaram completamente seus bairros, retirando-se para propriedades confortáveis ​​no campo “como se a praga visasse prejudicar apenas os que restavam dentro das muralhas da cidade”.

Enquanto isso, a classe média ou pobre, forçada a ficar em casa, “pegou a praga aos milhares ali mesmo em seu próprio bairro, dia após dia” e rapidamente faleceu. Os servos obedeciam atentamente aos doentes em famílias ricas, muitas vezes sucumbindo à própria doença. Muitos, incapazes de deixar Florença e convencidos de sua morte iminente, decidiram simplesmente beber e festejar seus dias finais em folias niilistas, enquanto nas áreas rurais os trabalhadores morriam “como bestas brutas, e não como seres humanos; noite e dia, sem médico para comparecer”.

Após a descrição sombria da praga, Boccaccio passa para as cem histórias. Elas são narradas por dez nobres que fugiram da palidez da morte pairando sobre Florença para se deleitar em mansões campestres amplamente abastecidas. A partir daí, eles contam suas histórias.

A questão da empatia

Uma questão importante no Decameron é como a riqueza e a vantagem comparativa podem prejudicar a capacidade das pessoas de sentir empatia com as dificuldades dos outros. Boccaccio começa a abordá-la com o provérbio: “É inerentemente humano mostrar pena dos que sofrem”. No entanto, em muitos dos contos, ele apresenta personagens que são fortemente indiferentes à dor dos outros, cegos por suas próprias motivações e ambições.

Em uma história, um homem morto volta do inferno toda sexta-feira e ritualmente dá uma surra na mesma mulher que o rejeitou quando ele estava vivo. Em outra, uma viúva afasta um padre zombeteiro, enganando-o de modo que ele dormisse com sua empregada. Em uma terceira, o narrador elogia um personagem por sua lealdade eterna a seu amigo quando, de fato, ele traiu profundamente esse amigo por muitos anos.

Boccaccio parece dizer que os seres humanos podem pensar em si mesmos como íntegros e morais – mas, inconscientemente, eles podem mostrar indiferença aos outros. Vemos isso nos dez contadores de histórias: eles fazem um pacto para viver virtualmente em seus retiros bem equipados. No entanto, enquanto se mimam, eles se entregam a algumas histórias que ilustram brutalidade, traição e exploração.

Boccaccio queria desafiar seus leitores e fazê-los pensar em suas responsabilidades para com os outros. O Decameron levanta as questões: como os ricos se relacionam com os pobres em tempos de sofrimento generalizado? Qual é o valor de uma vida?

Em nossa própria pandemia, com milhões de desempregados devido a um vírus que matou milhares, essas questões são extremamente relevantes.

 

Esta é uma versão atualizada de um artigo publicado originalmente em 16 de abril de 2020.

 

* Kathryn McKinley é professora de Inglês da Universidade de Maryland no condado de Baltimore (EUA)

** Este artigo foi republicado do site The Conversation sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original aqui.