Sobrecaça de morsas levou colônias vikings na Groenlândia ao colapso

Dificuldade cada vez maior para capturar esses animais e a chegada do marfim de elefantes à Europa desestimularam a presença nórdica em terras groenlandesas

População de morsas: a caça excessiva desses animais foi gradualmente levando os colonos nórdicos a buscá-los cada vez mais ao norte, até que essa atividade se tornou economicamente inviável. Crédito: Joel Garlich-Miller, U.S. Fish and Wildlife Service

O misterioso desaparecimento das colônias nórdicas da Groenlândia em algum momento do século 15 pode ter sido causado pela superexploração das populações de morsas por suas presas, de acordo com um estudo de artefatos medievais de toda a Europa. O estudo a esse respeito foi publicado na revista “Quaternary Science Reviews”.

Fundadas por Erik, o Vermelho, por volta de 985 d.C., após seu exílio na Islândia (conforme o que é dito pelas sagas), as comunidades nórdicas da Groenlândia prosperaram por séculos – até mesmo ganhando um bispo –, antes de desaparecerem nos anos 1400, deixando apenas ruínas.

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Pesquisas mais recentes das universidades de Cambridge (Reino Unido), Oslo e Trondheim (Noruega) revelaram que, durante centenas de anos, quase todo o marfim comercializado na Europa vinha de morsas caçadas em mares acessíveis apenas por assentamentos nórdicos no sudoeste da Groenlândia.

O marfim da morsa era uma mercadoria medieval valiosa, usada para esculpir itens de luxo, como crucifixos ornamentados ou peças para jogos como xadrez e hnefatafl (favorito dos vikings). As famosas peças de xadrez Lewis são feitas de presa de morsa.

Viagens mais longas

No entanto, o estudo também indica que, com o passar do tempo, o marfim veio de animais menores, geralmente fêmeas; com evidências genéticas e arqueológicas sugerindo que elas eram originárias do norte cada vez mais distante – o que significa viagens de caça mais longas e traiçoeiras por menos recompensa.

O comércio cada vez mais globalizado viu o marfim de elefantes inundar os mercados europeus no século 13 e as modas mudaram. Há poucas evidências de importações de marfim de morsa para a Europa continental após 1400.

James H. Barrett, do Departamento de Arqueologia da Universidade de Cambridge, argumenta que o abandono da Groenlândia pelos nórdicos pode ter sido precipitado por uma “tempestade perfeita” de recursos esgotados e preços voláteis, exacerbados pelas mudanças climáticas.

“Os nórdicos da Groenlândia precisavam trocar com a Europa ferro e madeira, e tinham principalmente produtos de morsa para exportar em troca”, disse Barrett, principal autor do estudo recente. “Suspeitamos que valores decrescentes de marfim de morsa na Europa significassem que mais e mais presas foram colhidas para manter as colônias da Groenlândia economicamente viáveis.”

Declínios encadeados

“A sobrecaça pode acabar com o uso de locais tradicionais de retiro de morsas para reprodução. Nossas descobertas sugerem que os caçadores nórdicos foram forçados a se aventurar mais profundamente no Círculo Polar Ártico para coletas de marfim cada vez mais escassas. Isso teria exacerbado o declínio das populações de morsas e, consequentemente, daqueles sustentados pelo comércio de morsas”, acrescentou Barrett.

Outras teorias para o colapso das colônias incluem mudanças climáticas – a Pequena Era do Gelo, um período de temperaturas mais baixas iniciado no século 14 –, além de métodos agrícolas insustentáveis ​​e até a Peste Negra.

“Uma dependência excessiva do marfim da morsa não foi o único fator no desaparecimento dos nórdicos da Groenlândia. No entanto, se a população e o preço da morsa começaram a cair, isso deve ter prejudicado gravemente a resiliência dos assentamentos”, diz o coautor presa. “Nosso estudo sugere que a escrita estava na parede.”

A análise usando artefatos esculpidos arriscaria danos, então os pesquisadores examinaram pedaços do crânio e do focinho da morsa aos quais as presas permaneceram presas durante o transporte, criando um “pacote” protetor que foi quebrado nas oficinas de marfim de centros comerciais medievais como Dublin, Trondheim e Bergen.

Mudança

No total, a equipe estudou 67 desses pedaços retirados de locais em toda a Europa, datando de entre os séculos 11 e 15. O DNA antigo (25 amostras) e os isótopos estáveis ​​(31 amostras) extraídos de amostras de osso, bem como o tamanho da cavidade da presa, forneceram pistas sobre o sexo e as origens dos animais.

A análise isotópica estável foi conduzida pelo Laboratório Dorothy Garrod de Cambridge para Análise Isotópica e a análise de DNA, pelo Departamento de Biociências de Oslo.

Os pesquisadores também estudaram traços de “técnicas de fabricação” – mudança de estilos de abate e preparação de crânio –para ajudar a colocar a morsa na história.

Embora seja impossível determinar a procedência exata, os pesquisadores detectaram uma mudança nas descobertas de morsas europeias por volta do século 13 para as morsas de um ramo evolutivo mais prevalente nas águas ao redor da Baía de Baffin (litoral do Canadá).

Esses animais devem ter sido caçados navegando para o noroeste até a costa da Groenlândia, e os espécimes mais recentes eram menores e frequentemente femininos. “Se as áreas de caça originais dos nórdicos da Groenlândia, ao redor da Baía de Disko, foram superexploradas, eles podem ter viajado para o norte, até o Estreito de Smith, para encontrar grupos suficientes de morsas”, disse Barrett.

Pedaços de barco

Artefatos nórdicos foram encontrados anteriormente entre os restos dos assentamentos inuits dos séculos 12 e 14, nas regiões mais ao norte dessas áreas. Um antigo acampamento inuit em uma ilhota na ilha Ellesmere continha os rebites de um barco nórdico – possivelmente uma viagem de caça que nunca retornou.

“Os ancestrais dos inuits ocuparam o norte da Groenlândia durante o tempo das colônias nórdicas. Eles provavelmente encontraram os nórdicos e fizeram trocas com eles”, disse Barrett. “Os pedaços de um barco nórdico encontrados tão ao norte sugerem os riscos que esses caçadores poderiam ter acabado assumindo em sua busca por marfim.”

Barrett ressalta que os inuits da região favoreciam as morsas quando caçavam; portanto, a prevalência de fêmeas nas exportações posteriores da Groenlândia poderia implicar uma crescente dependência nórdica do suprimento de inuits.

Ele diz que a temporada de caça para os nórdicos teria sido curta, já que os mares eram sufocados com gelo por grande parte do ano. “A breve janela do verão mal seria suficiente para remar as centenas de quilômetros ao norte e voltar.”

Caça à exaustão

A lenda de Erik, o Vermelho, pode mascarar o que Barrett chama de “globalização ecológica”: a perseguição de recursos naturais à medida que a oferta diminui. Pesquisas recentes revelaram que a Groenlândia só poderia ter sido colonizada depois que as morsas islandesas foram caçadas até a exaustão.

Por fim, tendo sido altamente valorizada por séculos, a aparência do marfim das morsas caiu em desuso quando as rotas comerciais da África Ocidental se abriram, e o acabamento homogêneo do marfim dos elefantes se tornou a preferência no século 13.

Um relato sugere que, na década de 1120, os nórdicos da Groenlândia usaram marfim de morsa para garantir seu próprio bispado do rei da Noruega. Em 1282, no entanto, o papa pediu que seus dízimos da Groenlândia fossem convertidos de presa de morsa em prata ou ouro.

“Apesar de uma queda significativa no valor, a evidência implica que a exploração de morsas pode até ter aumentado durante os séculos 13 e 14”, disse Barrett. “Conforme os groenlandeses perseguiam as empobrecidas populações de morsas sempre para o norte, para um retorno cada vez menor do comércio, deve ter chegado um ponto em que isso ficou insustentável. Acreditamos que essa ‘maldição de recursos’ minou a resiliência das colônias da Groenlândia”.

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