Telescópio capta as cores secretas de uma estrela morta

Ecos de remanescente de supernova visível na Terra em 1667 d.C. ainda são perceptíveis no céu

Ecos em infravermelho do clarão de luz vindo da supernova na constelação de Cassiopeia: remanescentes da supernova ainda são detectados no céu. Crédito: Nasa/JPL-Caltech/UCLA

Mais de 11 mil anos atrás, uma estrela supergigante massiva chegou ao fim de sua vida. O núcleo da estrela colapsou para formar uma bola incrivelmente densa de nêutrons, e seu exterior explodiu em uma imensa liberação de energia que os astrônomos chamam de supernova.

A luz dessa supernova atingiu a Terra pela primeira vez na direção da constelação de Cassiopeia por volta de 1667 d.C. Se alguém vivo na época a viu, não deixou registros. É provável que grandes quantidades de poeira entre a estrela moribunda e a Terra diminuíssem o brilho da explosão a ponto de ela quase não ser visível a olho nu.

Onda de choque rápida

O remanescente dessa supernova foi descoberto em 1947 a partir de sua poderosa emissão de rádio. Denominado Cassiopeia A, é uma das fontes de rádio mais brilhantes de todo o céu. Mais recentemente, o telescópio espacial Wide-field Infrared Survey Explorer (Wise), da Nasa, detectou ecos em infravermelho do clarão de luz vindo da supernova.

Na imagem, a nuvem de poeira brilhante central é a onda de choque movendo-se através do espaço interestelar, aquecendo a poeira à medida que avança. A onda de choque viaja rápido – cerca de 6% da velocidade da luz. No momento em que o Wise tirou esta imagem, a onda de explosão se expandiu para cerca de uma distância de 21 anos-luz da explosão original. O clarão originado pela explosão, viajando à velocidade da luz, cobriu bem mais de 300 anos-luz. Os ecos de cor laranja mais distante do remanescente central são da poeira interestelar que foi aquecida pelo clarão da supernova séculos após a explosão original.

As cores falsas nesta imagem representam diferentes comprimentos de onda de luz infravermelha, que é invisível ao olho humano.

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