Telescópio revela o que há por trás de um rosto sorridente no céu

A simpática imagem obtida pelo VLT, no Chile, mostra o resultado da fusão de duas galáxias, um evento raro neste canto do universo

Mrk 739: forças gigantescas estão em atividade para produzir a curiosa imagem acima. Crédito: ESO/Tubín et al.

Você já teve a sensação de que está sendo observado? O objeto de aparência amigável mostrado acima é o resultado de duas galáxias se fundindo, com um par de olhos escondendo dois buracos negros supermassivos em crescimento e um sorriso torto. Essas fusões são raras em nossa vizinhança galáctica. A fusão Mrk 739 (Markarian 739, também conhecida como NGC 3758 e LEDA 35905) está a 425 milhões de anos-luz da Terra. É perto o suficiente (astronomicamente falando) para se estudar o evento em detalhes e, assim, obter uma melhor compreensão dos processos dramáticos que ocorrem durante essas fusões cósmicas.

Usando o instrumento Muse no Very Large Telescope (VLT) do Observatório Europeu do Sul (ESO), a equipe de astrônomos, liderada por Dusán Tubín, mestrando na Pontifícia Universidade Católica do Chile, conseguiu estudar os efeitos da fusão e da radiação emitida pelos gigantescos buracos negros em crescimento. Seu estudo responde a perguntas sobre o movimento das galáxias, a idade de suas estrelas e os elementos de que são compostas. Eles descobriram que uma dessas galáxias é muito mais velha que sua companheira e que seu processo de fusão está em um estágio inicial.

O Muse é um espectrógrafo 3D que obtém imagens – conhecidas como “cubos de dados” – do objeto sendo observado em milhares de comprimentos de onda. Com o Muse, os astrônomos podem mapear em grande detalhe as propriedades dos objetos que estudam. Isso acontece porque cada pixel individual contém uma quantidade impressionante de informações. Obter essas informações empolgantes sobre a fusão e evolução da galáxia com o Muse é o suficiente para fazer qualquer um sorrir.

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