Terras aráveis do Delta do Nilo na época dos faraós dão lugar a cidades

Transformação põe em risco a segurança alimentar dos egípcios

Área do Delta do Nilo fotografada pelo satélite Landsat em 16 de agosto de 2021: avanço da urbanização, na comparação com foto de 1984 (ver abaixo). Crédito: Nasa Earth Observatory/Lauren Dauphin, com dados Landsat do USGS

Os férteis solos ao longo do rio Nilo provavelmente sustentavam uma civilização de cerca de 3 milhões de pessoas na época dos faraós, há milhares de anos. Agora, o número de pessoas vivendo no Egito foi multiplicado por 30, e 95% delas estão agrupadas em vilas e cidades na planície de inundação do Nilo. Grande parte desse crescimento ocorreu nas últimas décadas – a população egípcia subiu de 45 milhões, na década de 1980, para mais de 100 milhões agora.

A mesma área do alto fotografada em 25 de julho de 1984: mais espaço para a agricultura. Crédito: Nasa Earth Observatory/Lauren Dauphin, com dados Landsat do USGS

O Egito tem pouco mais de 1 milhão de quilômetros de área, e apenas 4% desse território é cultivável. Esse índice está diminuindo rapidamente devido a uma onda de desenvolvimento urbano e suburbano que acompanha o crescimento populacional. “Não é exagero dizer que isso é uma crise”, disse Nasem Badreldin, agrônomo digital da Universidade de Manitoba (Canadá). “Dados de satélite nos mostram que o Egito está perdendo cerca de 2% de suas terras aráveis ​​por década devido à urbanização, e o processo está se acelerando. Se isso continuar, o Egito enfrentará sérios problemas de segurança alimentar.”

Em matéria sobre o tema, o site Earth Observatory, da Nasa, apresenta duas imagens do satélite Landsat reproduzidas abaixo que mostram quantas terras agrícolas foram perdidas para o desenvolvimento ao redor da cidade de Alexandria entre 1980 e 2021. As áreas cultivadas parecem verdes; vilas e cidades são cinzentas. De acordo com uma análise das observações do Landsat, a quantidade de terra perto de Alexandria dedicada à agricultura caiu 11% entre 1987 e 2019, enquanto as áreas urbanas aumentaram 11%. As imagens acima mostram a urbanização consumindo terras agrícolas ao redor das cidades de Tanta e El Mahalla El Kubra e entre os braços de Rosetta e Damietta do Nilo.

Imagens de 25 de julho de 1984 (esquerda) e 16 de agosto de 2021 dão ideia de quantas terras agrícolas foram perdidas para o desenvolvimento ao redor da cidade de Alexandria nesse período. Crédito: Nasa Earth Observatory/Lauren Dauphin, com dados Landsat do USGS
Aumentos acentuados

Embora a conversão de terras agrícolas em assentamentos humanos aqui tenha ocorrido por décadas, vários pesquisadores observaram aumentos acentuados na prática após a Primavera Árabe turvar o clima político e econômico no Egito a partir de 2011. Nos últimos anos, as autoridades egípcias prometeram implantar o fim da construção sem licença em terras agrícolas, embora essa continue a ser uma prática difícil de erradicar.

A urbanização não é o único processo a pressionar as terras agrícolas do Egito. O aumento do nível do mar de 1,6 milímetro por ano tem contribuído para problemas como a intrusão de água salgada e a salinização de terras agrícolas no Egito, particularmente nas franjas do delta a sudoeste de Alexandria. Cerca de 15% das terras agrícolas mais férteis do Egito já foram danificadas pelo aumento do nível do mar e pela intrusão de água salgada, de acordo com a Organização das Nações Unidas para Agricultura e Alimentação (FAO). Enquanto o aquecimento global é responsável por cerca de metade da elevação do nível do mar que afeta o Delta do Nilo, o afundamento da terra (subsidência) responde pela outra metade. A compactação natural, bem como a extração de água subterrânea e óleo, contribuem para a subsidência.

Uma resposta à perda de terras agrícolas incluiu esforços para recuperar e tornar mais verdes partes do deserto. Por exemplo, Farouk El-Baz, cientista da Universidade de Boston (EUA) e membro da equipe de campo da Apollo 11, há muito promove um plano para construir um extenso corredor de rodovias, ferrovias, dutos de água e linhas de energia destinado a estimular o desenvolvimento e o estabelecimento de novas terras agrícolas nos desertos a oeste do delta.

Imagens de 25 de julho de 1984 (esquerda) e 16 de agosto de 2021 mostram a conversão de grandes áreas de deserto em terras agrícolas ao longo da Rodovia do Cairo. Crédito: Nasa Earth Observatory/Lauren Dauphin, com dados Landsat do USGS
Processo difícil e caro

Embora esse projeto ainda não tenha se concretizado, grandes extensões de deserto foram convertidas em terras agrícolas nas últimas décadas. O par de imagens acima mostra novas terras agrícolas e o surgimento de várias novas cidades ao longo da Rodovia do Cairo. Uma mistura de irrigação de pivô central e irrigação por gotejamento – alimentada por bombas de água subterrânea – torna possível a agricultura nessa área, explicou Badreldin. Embora a agricultura de subsistência em pequena escala seja comum na parte principal do delta, a maioria dos produtores nas bordas do deserto cultivam grãos, frutas e vegetais para exportação para o exterior.

“Certamente é possível estabelecer novas terras agrícolas no deserto com o aproveitamento dos recursos hídricos subterrâneos. Mas é um processo difícil, que consome muitos recursos e é caro”, disse Badreldin. “Os solos pobres e os recursos intensivos necessários para cultivar no deserto ocidental são um substituto pobre para os solos mais ricos e férteis do delta.”

Curtis Woodcock e Kelsee Bratley, pesquisadores da Universidade de Boston, analisaram décadas de observações do Landsat como parte de um esforço dessa universidade para rastrear como a disponibilidade de terras agrícolas no delta está mudando ao longo do tempo. “Certamente vemos expansão para o deserto, mas há nuances nessa história”, disse Woodcock. “Depois de ser cultivado por um tempo, também vemos uma quantidade significativa de novas terras agrícolas sendo descomissionadas e voltando ao deserto.”

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