Um número surpreendente de exoplanetas pode abrigar vida

Em sistemas solares sem um corpo do porte de Júpiter, até sete planetas poderiam ser habitáveis, indica estudo

O sistema Trappist-1, visto a partir do planeta Trappist-1f (direita): candidato a ter mais planetas capazes de abrigar vida como a que conhecemos. Crédito: Nasa/JPL-Caltech

Um novo estudo mostra que outras estrelas podem ter até sete planetas semelhantes à Terra na ausência de um gigante gasoso como Júpiter. Essa é a conclusão de um estudo liderado pelo astrobiólogo Stephen Kane, da Universidade da Califórnia em Riverside (EUA), publicado na revista “The Astronomical Journal”.

A busca pela vida no espaço sideral geralmente se concentra no que os cientistas chamam de “zona habitável”, que é a área em torno de uma estrela na qual um planeta em órbita poderia ter oceanos com água em estado líquido – uma condição para a vida como a conhecemos.

Kane estudava um sistema solar próximo chamado Trappist-1, que possui três planetas semelhantes à Terra em sua zona habitável.

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“Isso me fez pensar sobre o número máximo de planetas habitáveis ​​que uma estrela pode ter e por que nossa estrela só tem um”, disse Kane. “Não parecia justo!”

O sistema planetário Trappist-1 possui três planetas em sua zona habitável, enquanto nosso sistema possui apenas um. Crédito: Nasa/JPL-Caltech
Interação

Sua equipe criou um sistema modelo no qual os pesquisadores simularam planetas de vários tamanhos orbitando suas estrelas. Um algoritmo representou forças gravitacionais e ajudou a testar como os planetas interagiam entre si por milhões de anos.

Eles descobriram que é possível que algumas estrelas abriguem até sete planetas habitáveis, e que uma estrela como o nosso Sol poderia potencialmente abrigar seis planetas com água líquida.

“Mais de sete, e os planetas ficam muito próximos um do outro e desestabilizam as órbitas um do outro”, disse Kane.

Por que, então, o Sistema Solar possui apenas um planeta habitável, se é capaz de abrigar seis? Ajuda se o movimento dos planetas é circular, em vez de oval ou irregular, minimizando qualquer contato próximo e mantendo órbitas estáveis.

Kane também suspeita de Júpiter, que tem uma massa duas vezes e meia a de todos os outros planetas do Sistema Solar combinados, limitando a habitabilidade do sistema.

“Isso tem um grande efeito na habitabilidade do Sistema Solar, porque [Júpiter] é massivo e perturba outras órbitas”, disse Kane.

Alvos principais

Sabe-se que apenas um punhado de estrelas possui vários planetas em suas zonas habitáveis. Avançando, Kane planeja procurar estrelas adicionais cercadas inteiramente por planetas menores. Essas estrelas serão os principais alvos para a geração direta de imagens com telescópios da Nasa, como o do Observatório de Exoplanetas Habitáveis, do Laboratório de Propulsão a Jato (JPL, na sigla em inglês).

O estudo de Kane identificou uma dessas estrelas, Beta CVn, que está relativamente próxima, a 27 anos-luz de distância. Como seu sistema não tem um planeta semelhante a Júpiter, ela será incluída como uma das estrelas verificadas para vários planetas de zona habitável.

Estudos futuros também envolverão a criação de novos modelos que examinam a química atmosférica de planetas de zonas habitáveis em outros sistemas estelares.

Projetos como esses oferecem mais do que novos caminhos na busca pela vida no espaço sideral. Eles também oferecem aos cientistas uma visão das forças que podem mudar a vida em nosso próprio planeta um dia.

“Embora saibamos que a Terra tem sido habitável durante a maior parte de sua história, ainda existem muitas questões sobre como essas condições favoráveis ​​evoluíram com o tempo e os fatores específicos por trás dessas mudanças”, disse Kane. “Medindo as propriedades dos exoplanetas cujos caminhos evolutivos podem ser semelhantes aos nossos, obtemos uma prévia do passado e do futuro deste planeta – e o que devemos fazer para manter sua habitabilidade.”

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