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Ciência20/05/2022

Veja golfinhos se tratando contra doenças de pele em ‘clínica’ de corais

Golfinho com infecção por fungos na barbatana dorsal: tratamento com corais. Crédito: Angela Ziltener

20/05/22 - 11h49min

Se um humano tiver uma erupção cutânea, pode ir ao médico e sair com uma pomada para aplicar. Os golfinhos-nariz-de-garrafa da região do Indo-Pacífico também sofrem de problemas de pele, mas obtêm sua medicação enfileirando-se do nariz ao rabo para se esfregar nos corais. Na edição de 19 de maio de 2022 da revista iScience, pesquisadores mostram que esses corais têm propriedades medicinais, sugerindo que os golfinhos estão usando os invertebrados marinhos para medicar doenças da pele.

Treze anos atrás, a coautora principal Angela Ziltener, bióloga da vida selvagem da Universidade de Zurique (Suíça), observou pela primeira vez golfinhos esfregando-se contra corais no norte do Mar Vermelho, na costa do Egito. Ela e sua equipe notaram que os golfinhos eram seletivos sobre quais corais esfregavam e quiseram entender o porquê. “Eu não tinha visto esse comportamento de fricção de coral descrito antes, e ficou claro que os golfinhos sabiam exatamente qual coral eles queriam usar”, disse Ziltener. “Pensei: ‘Deve haver uma razão.’”

A maioria das pesquisas com golfinhos é realizada na superfície da água. Ziltener, no entanto,  é mergulhadora e conseguiu estudar os golfinhos de perto. Demorou algum tempo para ganhar a confiança do grupo, o que ela conseguiu fazer em parte porque esses golfinhos não eram afetados pelas grandes bolhas liberadas pelos tanques de mergulho e se habituaram aos mergulhadores. “Alguns golfinhos, como os golfinhos-rotadores no sul do Mar Vermelho egípcio, são mais tímidos em relação às bolhas”, disse ela.

Golfinhos fazem fila para se esfregar em corais moles. Crédito: Angela Ziltener

Compostos bioativos

Uma vez que o grupo permitiu que Ziltener os visitasse regularmente, ela e seus colegas conseguiram identificar e provar os corais nos quais os golfinhos estavam se esfregando. Os pesquisadores descobriram que, esfregando-se repetidamente contra os corais, os golfinhos do Indo-Pacífico estavam agitando os minúsculos pólipos que compõem a comunidade de corais, e esses invertebrados estavam liberando muco. Para entender quais propriedades o muco continha, a equipe coletou amostras do coral.

Quando Gertrud Morlock – química analítica e cientista de alimentos da Justus Liebig University Giessen (Alemanha) e a principal autora do estudo – e a equipe usaram separações planares combinadas com ensaios na superfície e espectrometria de massa de alta resolução para analisar amostras dos corais mole Rumphella aggregata e Sarcophyton sp. e da esponja Ircinia sp., encontraram 17 metabólitos ativos com atividades antibacteriana, antioxidante, hormonal e tóxica.

A descoberta desses compostos bioativos levou a equipe a acreditar que o muco dos corais e das esponjas está servindo para regular o microbioma da pele do golfinho e tratar infecções. “A fricção repetida permite que os metabólitos ativos entrem em contato com a pele dos golfinhos”, disse Morlock. “Esses metabólitos podem ajudá-los a atingir a homeostase da pele e ser úteis para profilaxia ou tratamento auxiliar contra infecções microbianas”.

Os recifes onde esses corais são encontrados são locais importantes para as populações locais de golfinhos. Eles vão até lá para descansar e se divertir. “Muitas pessoas não percebem que esses recifes de coral são quartos para os golfinhos e também playgrounds”, afirmou Ziltener. Entre os cochilos, os golfinhos costumam acordar para realizar o comportamento de se esfregar nos corais. “É quase como se eles estivessem tomando banho, limpando-se antes de dormir ou levantar para o dia”, diz ela.

Tendência preocupante

Desde que começou a pesquisar golfinhos no Egito em 2009, Ziltener notou uma tendência preocupante. “A indústria do turismo ganha muito dinheiro agora com a natação com golfinhos. As pessoas sonham em nadar com os golfinhos, então estão descobrindo quais recifes usam e perturbando os golfinhos se não seguirem as orientações de como abordá-los. de forma responsável”, ressaltou ela. Ziltener está tão preocupada com isso que criou uma organização chamada Dolphin Watch Alliance, um grupo de conservação que educa guias, turistas e o público sobre como proporcionar aos turistas experiências seguras para os golfinhos, e fez lobby para que os recifes se tornassem áreas protegidas.

Ziltener e sua equipe esperam que, enquanto os recifes continuarem a ser um local seguro para os golfinhos, eles possam continuar a estudar a fricção de corais e identificar quais corais e esponjas selecionados estão sendo usados ​​para partes específicas do corpo.

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Angela Ziltener